Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

Roman fresco Villa dei Misteri Pompeii

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

Pompeji Casa Dei Vettii Hercules Child.

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

Museo Archeologico Nazionale di Napoli (inv. nr. 147501). Da Boscotrecase, Villa di Agrippa Postumo. Parete in III Stile pompeiano con paesaggio idillico-sacrale.

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

 

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Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

 

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

 

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

 

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

Roman fresco with a banquet scene from the Casa dei Casti Amanti, Pompeii

The Pompeian Styles  are four periods which are distinguished in ancient Roman mural painting. They were originally delineated and described by the German archaeologist August Mau, 1840–1909, from the excavation of wall paintings at Pompeii, which is one of the largest group of surviving examples of Roman frescoes.

The wall painting styles have allowed art historians to delineate the various phases of interior decoration in the centuries leading up to the eruption of Vesuvius in 79 AD, which both destroyed the city and preserved the paintings, and between stylistic shifts in Roman art. In the succession of styles, there is a reiteration of stylistic themes. The paintings also tell a great deal about the prosperity of the area and specific tastes during the times.

The main purpose of these frescoes was to reduce the claustrophobic interiors of Roman rooms, which were windowless and dark[citation needed]. The paintings, full of color and life, brightened up the interior and made the room feel more spacious.

First style

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

Fresco in the First style, from Ercolano

The First style, also referred to as structuralincrustation or masonry style, was most popular from 200 BC until 80 BC. It is characterized by the simulation of marble (marble veneering), with other simulated elements (e.g. suspended alabaster discs in vertical lines, ‘wooden’ beams in yellow and ‘pillars’ and ‘cornices’ in white), and the use of vivid color, both being a sign of wealth. This style was a replica of that found in the Ptolemaic palaces of the near east, where the walls were inset with real stones and marbles, and also reflects the spread of Hellenistic culture as Rome interacted and conquered other Greek and Hellenistic states in this period. Mural reproductions of Greek paintings are also found. This style divided the wall into various, multi-colored patterns that took the place of extremely expensive cut stone. The First Style was also used with other styles for decorating the lower sections of walls that were not seen as much as the higher levels.

An example would be the wall painting in the Samnite House in Herculaneum (late 2nd century BC).

Second style

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

Still life in the Second style. Fresco from the home of Julia Felix, Pompeii

The Second stylearchitectural style, or ‘illusionism’ dominated the 1st century BC, where walls were decorated with architectural features and trompe l’oeil(trick of the eye) compositions. Early on, elements of this style are reminiscent of the First Style, but this slowly starts to be substituted element by element. This technique consists of highlighting elements to pass them off as three-dimensional realities – columns for example, dividing the wall-space into zones – and was a method widely used by the Romans.

It is characterized by use of relative perspective (not precise linear perspective because this style involves mathematical concepts and scientific proportions like that of the Renaissance) to create trompe l’oeil in wall paintings. The picture plane was pushed farther back into the wall by painted architectonic features such as Ionic columns or stage platforms. These wall paintings counteracted the claustrophobic nature of the small, windowless rooms of Roman houses.

Images and landscapes began to be introduced to the first style around 90 BC, and gained ground from 70 BC onwards, along with illusionistic and architectonic motives. Decoration had to give the greatest possible impression of depth. Imitations of images appeared, at first in the higher section, then (after 50 BC) in the background of landscapes which provided a stage for mythological stories, theatrical masks, or decorations.

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

A Roman Second-style painting in the House of Marcus Fabius Rufus at Pompeii, Italy, depicting Cleopatra VII as Venus

Genetrix and her son Caesarion as a cupid, mid-1st century BC[1][2]

During the reign of Augustus, the style evolved. False architectural elements opened up wide expanses with which to paint artistic compositions. A structure inspired by stage sets developed, whereby one large central tableau is flanked by two smaller ones. In this style, the illusionistic tendency continued, with a ‘breaking up’ of walls with painted architectural elements or scenes. The landscape elements eventually took over to cover the entire wall, with no framing device, so it looked to the viewer as if he or she was merely looking out of a room onto a real scene. Basically, the more developed Second Style was the antithesis of the First Style. Instead of confining and strengthening the walls, the goal was to break down the wall to show scenes of nature and the outside world. Much of the depth of the mature Second Style comes from the use of aerial (atmospheric) perspective that blurred the appearance of objects further away. Thus, the foreground is rather precise while the background is somewhat indistinctly purple, blue, and gray.

One of the most recognized and unique pieces representing the Second Style is the Dionysiac mystery frieze in the Villa of the Mysteries. This work depicts the Dionysian Cult that was made up of mostly women. In the scene, however, one boy is depicted.

Fashionable particularly from the 40s BC onwards, it began to wane in the final decades BC.

An example is the architectural painting at the Villa Boscoreale at Boscoreale (c. 40 BC).

Third style

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

Fresco in the Third style, from Casa della Farnesina in Trastevere

The Third style, or ornate style, was popular around 20–10 BC as a reaction to the austerity of the previous period. It leaves room for more figurative and colorful decoration, with an overall more ornamental feeling, and often presents great finesse in execution. This style is typically noted as simplistically elegant.

Its main characteristic was a departure from illusionistic devices, although these (along with figural representation) later crept back into this style. It obeyed strict rules of symmetry dictated by the central element, dividing the wall into 3 horizontal and 3 to 5 vertical zones. The vertical zones would be divided up by geometric motifs or bases, or slender columns of foliage hung around candelabra. Delicate motifs of birds or semi-fantastical animals appeared in the background. Plants and characteristically Egyptian animals were often introduced, part of the Egyptomania in Roman art after Augustus’ defeat of Cleopatra and annexation of Egypt in 30 BC.

These paintings were decorated with delicate linear fantasies, predominantly monochromatic, that replaced the three-dimensional worlds of the Second Style. An example is the Villa of Livia in Prima Porta outside of Rome (c. 30–20 BC). Also included in this style are paintings similar to the one found in Cubiculum 15 of the Villa of Agrippa Postumus in Boscotrecase (c. 10 BC). These involve a delicate architectural frame over a blank, monochromatic background with only a small scene located in the middle, like a tiny floating landscape.

It was found in Rome until 40 AD and in the Pompeii area until 60 AD.

Fourth style

Giacobbe Giusti, Pompeian Styles

Fresco in the Fourth style, from House of the Vettii

Characterized as a baroquereaction to the Third Style

‘s mannerism, the Fourth Style in Roman wall painting (c. 60–79 AD) is generally less ornamented than its predecessor. The style was, however, much more complex. It revives large-scale narrative painting and panoramic vistas while retaining the architectural details of the Second and First Styles. In the Julio-Claudian phase (c. 20–54 AD), a textile-like quality dominates and tendrils seem to connect all the elements on the wall. The colors warm up once again, and they are used to advantage in the depiction of scenes drawn from mythology.

The overall feeling of the walls typically formed a mosaic of framedpictures that took up entire walls. The lower zones of these walls tended to be composed of the First Style. Panels were also used with floral designs on the walls. A prime example of the Fourth Style is the Ixion Room in the House of the Vettii in Pompeii. One of the largest contributions seen in the Fourth Style is the advancement of still life with intense space and light. Shading was very important in the Roman still life. This style was never truly seen again until 17th and 18th centuries with the Dutch. It was also used in the 17th and 18th centuries with the English.

Citations

  1. ^ Roller, Duane W. (2010), Cleopatra: a biography, Oxford: Oxford University Press, p. 175, ISBN 978-0-19-536553-5.
  2. ^ Walker, Susan (2008), “Cleopatra in Pompeii?”Papers of the British School at Rome76: 35–46, 345–8, JSTOR 40311128.

https://en.wikipedia.org/wiki/Pompeian_Styles

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Giacobbe Giusti, Hercule du Forum Boarium

Giacobbe Giusti, Hercule du Forum Boarium

 

 

Giacobbe Giusti, Hercule du Théâtre de Pompée

 

Giacobbe Giusti, Hercule du Forum Boarium
Hercules Musei Capitolini MC1265.jpg
Matériau
Propriétaire
Roma Capitale (d)Voir et modifier les données sur Wikidata
Numéro d’inventaire
MC1265Voir et modifier les données sur Wikidata

 

L’Hercule du Théâtre de Pompée(Musées du Vatican).

L’Hercule du Forum Boarium, aussi connu sous le nom d’Hercule capitolin, est une statue en bronze doré découverte sur le site du Forum Boarium de la Rome antique, où les restes du temple qui lui était dédié ont été démolis sous le pontificat de Sixte IV (1471-84)1. En 1510, il est déjà inventorié dans le Palais des Conservateurs au Capitole2 où il est conservé. C’est sans doute la statue de culte mentionnée par Pline dans le temple circulaire, le temple d’Hercule Victor, qui était également été l’autel de plein air dédié à Hercule.

La statue

La figure d’Hercule a sa masse dans sa main droite et tient dans sa main gauche les trois pommes du jardin des Hespérides.

La sculpture, d’une hauteur de 2,41 mètres, est une œuvre de l’époque hellénistique du deuxième siècle av.J.C., basée sur les canons de proportions établies par Lysippe au début du IVe siècle av. J.C. La finesse de la tête est souligné par des cheveux courts d’un athlète.

La statue du Forum Boarium est l’un des deux bronzes de l’antiquité classique de grandeur naturelle qui ont survécu et qui démontrent la réaction des sculpteurs pour le style de Lysippe. L’autre sculpture est l’Hercule du Théâtre de Pompée, découvert en 1864, près du Théâtre de Pompée, et conservée aux Musées du Vatican.

Les deux sculptures montrent le style de Lysippe. Même si leur musculature reste imposante, elles sont un contraste frappant avec l’Hercule Farnèse, avec une tête plus grosse, barbu et beaucoup plus corpulent.

Notes

  1.  Eugène Müntz, Les arts à la cour des papes pendant le XVe et le Xvie siècle, vol.
  2.  inv. pas de.

Bibliographie

  • Haskell, Francis, et Nicholas Penny, 1981. Le goût et l’Antique: The Lure of Classical Sculpture 1500-1900 (Yale University Press) Cat. pas de. 45.
  • Platner, Samuel Balle, et Thomas Ashby, 1926. Un Dictionnaire Topographique de la Rome Antique, (London: Oxford University Press): “Aedes Herculis Victoris” (texte en Ligne [archive])

https://fr.wikipedia.org/wiki/Hercule_du_Forum_Boarium

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Giacobbe Giusti, Étrusques

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Dés taillés dans de l’os, musée du Louvre292.

 

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Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

Joueur de cottabe, v. 510 av. J.-C., musée du Louvre.

 

Giacobbe Giusti, Étrusques

 

Image illustrative de l’article Étrusques
Sarcophage des Épouxurne funéraire étrusque.

Période Du viiie au ier siècle av. J.-C.(âge du fer européen)1
Ethnie Villanoviensa ; Pélasges ; Tyrrhéniens ; Peuples de la mer
Langue(s) Étrusque
Religion Polythéistecosmogonite et « De divinatione »3
Villes principales Arezzo ; Bologne (Felsina) ; Capoue ; Chiusi ; Caere ; Cortone ; Fiesole ; Orvieto(Volsinies) ; Populonia ; Tarquinia ; Vetulonia ; Volterra ; Vulcib
Région d’origine Étrurie5,6
Région actuelle Territoire de la Toscane7 ; la totalité de la plaine du Pô ; côte orientale de la Corse ; et quelques comptoirs dans la partie orientale de la Sicile, sur la côte du Latium et en Campanie septentrionale, et pourtour bassin méditerranéen occidental
Rois/monarques Monarques appartenant à la dynasties des Tarquinsc ; Arruns dit le Vieuxd ; Larth Porsnna ; Tarchon et Tyrrhenus ; Mézence ; Thefarie Velaniase ; Lars Tolumniusf,8 ; la dynastie des Cilnii ; la dynastie des Spurinna ; et la dynastie des Tolumnii
Frontière D’ouest en est et du nord au sud : Ligures ; Celtes d’Italieg ; Vénètes ; Rhètes ; Sardes ; Falisques ; Latins ; Ombriens ; Sabins et Picéniens (tribu des Vestins)9.

Les Étrusques sont un peuple qui a vécu dans le centre de la péninsule italienne depuis la fin de l’âge du bronze jusqu’à la prise par les Romains de Velzna en 264 av. J.-C..

Ils étaient d’abord connus des Grecssous le nom de Tyrrhéniens ou « Tyrsènes  » qui a été donné à la mer, si l’on en croit l’historien grec Denys d’Halicarnasse.

L’origine des Étrusques fait l’objet de débats animés depuis la Renaissance entre partisans d’une thèse autochtone et ceux d’une origine orientale. Un relatif consensus s’est établi, suivant en cela Massimo Pallottino. La majorité des étruscologues considère que l’autochtonie est compatible avec des apports orientaux divers et qu’il serait vain de poursuivre ce débat : si l’écriture étrusque, empruntée aux Grecs, se lit sans problèmes, la langue qu’elle véhicule n’est pas indo-européenne et sa connaissance reste fort lacunaire. Il est possible que l’origine des étrusques résulte de l’installation en Italie de Pélasges venus de Grèce (voir, entre autres, la légende de la fondation des villes de Jesi et de Orte) qui se seraient associés aux autochtones rencontrés, créant ainsi un nouveau peuple.

L’histoire de cette civilisation antique s’étend sur plus d’un millénaire. L’archéologie témoigne d’une culture villanovienne s’étendant du début du xe à la fin du viiie siècle av. J.-C., mais les textes historiques la concernant font défaut. Elle se caractérise par l’ascension d’une série de cités prospères entretenant des échanges culturels et commerciaux avec divers peuples méditerranéens, puis par leur progression militaire vers le sud, contrôlant la modeste Rome qui sera gouvernée durant un siècle par des rois étrusques, et fondant les colonies de Capoue et Pompei. La puissance étrusque décline à la suite de batailles perdues contre Cumes et Syracuse, dont profitent des tribus Celtes pour envahir la plaine du Pô, et des tribus Samnitespour envahir la Campanie. Ce déclin continue avec la conquête progressive que commence la République romaine. En 17 av. J.-C., l’ensemble du territoire étrusque, devenu la Regio VII, est incorporé dans le découpage administratif de l’Italie romaine.

La puissance militaire des Étrusquesse manifeste notamment sous la forme d’importantes forces navaleset d’une infanterie composée de guerriers ayant adopté un armement hoplitique et la formation d’unités en phalange grecque. Les cités, bénéficiant d’une architectureavancée, possèdent pour la plupart de solides enceintes et des positions géostratégiques fortes.

Le territoire originel des Étrusques, l’Étrurie, correspond approximativement à l’actuelle Toscane, au tiers nord du Latium et au nord-ouest de l’Ombrie. À leur apogée, au cours de la période dite archaïque, leur emprise s’étend de la plaine du Pô à la Campanie. Les cités étrusques forment à l’origine une confédération de 12 villes, la dodécapole, à laquelle se seraient ajoutées par la suite deux autres confédérations, la dodécapole padane au nord et la dodécapole campanienne, ainsi que plusieurs colonies ou comptoirs en Ligurie, en Gaule cisalpine et en Corse. Chacune de ces cités est dirigée par un zilath, l’équivalent d’un roi.

Les terres étrusques, riches en minerais métallifères et bénéficiant de conditions naturelles favorables aux cultures, permettent de développer une industrie et une agriculture florissantes. Leurs produits sont exportés dans l’ensemble des territoires italiques, mais également vers les marchés celtesphéniciens, carthaginois et italo-grecs.

La société étrusque est de type hiérarchique et oligarchique, comprenant des hommes libres et des esclaves. Au cœur de cette société, la femme étrusque est mise en valeur et semble jouir de droits en tous points égaux à ceux de l’homme. Globalement, les auteurs grecs et romains assimilent le mode de vie étrusque à une culture marquée de langueur et de plaisirs ; il s’agit, selon ces auteurs, de la truphè.

La diversité et la richesse des tombes obéissent aux nombreux rites funéraires en vigueur suivant les périodes de la civilisation.

Les Étrusques, en intégrant les apports des Grecs, des Phéniciens et des Égyptiens, ont développé un art particulièrement riche et des disciplines intellectuelles comme la médecine, l’urbanisme et la divination (etrusca disciplina). Absorbée et assimilée au début de la période impériale, la culture issue de l’ancien peuple toscan n’en demeure pas moins présente. L’apport des Étrusques aux Romains est très important, et ce dès le premier roi romain d’origine étrusque, Tarquin l’Ancien, qui ordonne la construction de la Cloaca Maxima, de la Muraille Servienne et du Temple de Jupiter capitolin ainsi que, fort probablement, tout le panthéon des dieux et déesses grecques. La Louve capitoline est, selon la tradition, une œuvre étrusque.

Terminologie

Article détaillé : Tyrrhéniens.

La terminologie ethnonymique du terme « Étrusques » s’inscrit au travers de biais tant historiques que culturels, littéraires et politiques. Les Romains les appelaient « Etrusci »ou « Tusci ». Dans son Commentaire sur l’Énéide de Virgile, le grammairien latin du ive siècle Servius avance l’étymologie suivante : « Les Étrusques reçurent le nom de Tusci à cause de la fréquence de leurs sacrifices, c’est-à-dire ἀπο του θύεινh »10. Les auteurs et historiens grecs, dont Hérodotei, les désignaient sous le terme de « Τυρρηνοί » (Tyrrhēnoi, c’est-à-dire Tyrrhéniens ou Tyrsènes, du nom d’un personnage éponymeTyrrhénos, qui aurait, selon Hérodote et Strabon, conduit une partie du peuple lydien en Italie). On ne sait pas avec certitude comment les Étrusques se nommaient eux-mêmes. Certains historiens modernes12 suivent l’historien grec Denys d’Halicarnasse qui rapportej que les Étrusques se désignaient par le mot Rasenna, qui était « le même que celui d’un de leurs chefs, Rasenna », ou, par syncope« rasna »13. Dans la poésie latine, notamment chez Virgile, le mot Lydiest fréquemment employé pour désigner les Étrusques, selon la thèse de leur origine lydienne, fort répandue dans l’Antiquité14.

L’ethnonyme « Tusci » est réemployé dans un contexte géographique régional, en créant le toponyme « Toscana ». Celui-ci procède également d’une forme dérivée et développée du terme Tusciak, élément culturel et géographique communément acquis dès le iiie siècle de la Rome impériale, et faisant ainsi écho à l’antique dénomination de l’Étrurie, territoire des Étrusques15.

Origines et ethnogenèse

Comme dans le cas d’autres peuples, les avis des historiens, antiques et modernes, diffèrent à propos des origines des Étrusques, exogènes (Lydie ou Pélasges) ou autochtones (Villanoviens). Dès l’Antiquité, trois hypothèses circulent à propos de l’origine des Étrusques, celle d’une origine orientale étant la plus répandue16. Selon Hérodote, les Étrusques seraient d’origine lydienne17. Les voix discordantes sont rares : Denys d’Halicarnasse, qui est le seul à défendre l’origine autochtone des Étrusques, mentionne au passage Hellanicosde Lesbos, pour qui les Étrusques auraient été des Pélasges18.

Les Modernes reprennent le débat sur les mêmes bases que les Anciens. L’autorité d’Hérodote, surnommé le « père de l’histoire », fait que, jusqu’au milieu du xxe siècle, la plupart des spécialistes souscrivent à la thèse orientale, d’autant plus que les découvertes archéologiques d’objets « orientalisants » semblent la conforter19. Une quatrième hypothèse, émise en 1753 par Nicolas Fréret et reprise par Theodor Mommsen au siècle suivant, suggère que les Étrusques viendraient des Rhètes, qui sont basés dans les Alpes orientales et leur sont linguistiquement apparentés sur la base de quelques inscriptions. Cette thèse sans autre trace dans la tradition antique qu’une mention de Tite-Live20 est largement rejetée, notamment par Dominique Briquel21.

Massimo Pallottino, fondateur de l’étruscologie moderne et reconnu comme l’un des plus grands étruscologues, bouleverse les idées sur le sujet. Il considère que l’émergence de la civilisation étrusque ne peut résulter d’une seule migration mais est le fruit d’un long processus de formation à partir d’apports multiples, à la fois autochtones villanoviens et exogènespélasgiques, orientaux ou autres22. La thèse de Pallottino, exposée en 1947 dans L’origine degli Etruschi, est décrite comme une « sorte de révolution copernicienne »23. Elle a emporté l’adhésion de la majorité des étruscologues, qui pensent, comme Jean-Paul Thuillier, que « le caractère mythique, fantaisiste ou idéologique de ces théories antiques conduit aujourd’hui les chercheurs à laisser quelque peu de côté la question des origines », le débat restant néanmoins « loin d’être clos »24.

Le généticien Alberto Piazza, s’appuyant sur l’analyse de l’ADN de 80 individus dont les restes ont été prélevés dans des tombes étrusques, a conclu que cet échantillonnage présente des similitudes avec les populations anatoliennes mais diffère de manière surprenante de l’ADN des actuels Toscans. Néanmoins, ces études sont limitées à de vieilles familles de Volterra, de Casentino et de Murlo25. Les éléments analysés provenant de tombes riches, appartenant à l’aristocratie, l’hypothèse retenue est qu’il s’agit d’une élite dominante et non assimilée avec le reste de la population d’alors, celle-ci étant probablement d’origine villanovienne. Les Toscans actuels en seraient les descendants26. Une étude de 2013 comparant l’ADN mitochondrial étrusque à celui d’individus des époques médiévale et moderne de Toscane et d’Anatolieindique que le lien avec l’Anatolie date d’au moins 5 000 ans et que le modèle le plus probable est celui de la continuité génétique entre les Étrusques et certaines populations actuelles de Toscane, comme celles des régions de Volterra et particulièrement du Casentino mais non pas de l’ensemble de la Toscane27.

L’ethnogenèse des Étrusques demeure un sujet délicat. Leur langue, clairement non indo-européenne, est un des marqueurs les plus visibles de leur identité. Si leur écriture ne date que du viiie siècle av. J.-C., les nombreux emprunts mutuels indiquent une longue proximité entre les Étrusques et leurs voisins italiques avant cette époque28. Le processus d’ethnogenèse remonte sans doute au IIe millénaire av. J.-C., à la fin de l’âge du bronze, vers 1200 av. J.-C.29, lorsqu’un nouveau faciès culturel remplace la culture apenninique. Cette phase, dite proto-villanovienne, du xiie au xe siècle av. J.-C. est culturellement marquée dans le domaine funéraire par le passage progressif de l’inhumation à l’incinération dans une partie de l’Italie correspondant à la zone où fleuriront la culture de Villanova puis la civilisation étrusque, et l’inhumation persiste dans les régions habitées par des peuples italiques parlant une langue indo-européenne30. C’est au cours de cette phase proto-villanovienne, qui correspond à de profonds bouleversements à l’est de la Méditerranée, que des groupes venus d’Orient sont susceptibles d’être venus s’installer en Italie centrale et d’avoir contribué à l’ethnogenèse du peuple étrusque31. Les étruscologues ne nient pas l’intérêt des quelques études génétiques réalisées à ce jour (2010), mais ils restent très prudents quant à leurs conclusions32.

Histoire

L’histoire de cette civilisation antique se déploie sur dix siècles et sur six époques successives : (1) la période villanovienne, du début xe à la finviiie siècle av. J.-C., attestée par une archéologie constituée d’habitats rudimentaires et d’éléments funéraires dits « à champs d’urnes » ; (2) la période orientalisante, marquée par des échanges culturels et commerciaux avec les Phéniciens, les Carthaginois et les Grecs d’Italie méridionale (ou Eubéens), datée de 720 à 600 av. J.-C. ; (3) la période archaïsante, époque attribuée entre 600 et 480 av. J.-C., phase de développement culturel, économique et territorial, qui voit les Étrusques apposer leur empreinte sur une grande partie du bassin méditerranéen occidental et de l’Italie antique, y compris au sein même de Rome, en lui fournissant trois souverains (Tarquin l’Ancien, Servius Tullius et Tarquin le Superbe, de la lignée dynastique des Tarquins) ; (4) la période classique, datée de 480 à 300 av. J.-C., au cours de laquelle la prééminence des Étrusques vacille et est marquée par de lourdes défaites militaires sur les terres, comme sur les mers ; (5) la période hellénistique, attribuée de 300 à 100 av. J.-C., qui se présente comme une phase de déclin rythmée par de multiples invasions(notamment celtes) et sièges de villes ; (6) enfin la période de romanisation, de 100 à 17 av. J.-C., marquée par l’assujettissement des populations étrusques par la République romaine, les cités étrusques devenant des municipes sous tutelle romaine comme l’emblématique ville de Velznal, puis leur accession à la citoyenneté romaine. En 17 av. J.-C., l’ensemble du territoire étrusque, devenu la Regio VII, est incorporé dans l’Empire romain.

Grèce romaine Époque hellénistique Époque classique Époque archaïque Siècles obscurs Période hellénistique étrusque Époque classique étrusque Période archaïque étrusque Période orientalisante étrusque Culture de Villanova Empire romain République romaine Monarchie romaine

Période villanovienne

Urne funéraire en terre cuite sous la forme d'une cabane simplifiée, avec une porte à l'avant elle-même reliée par de fin cordages.

Urne-cabane villanovienne.

Du ixe au viiie siècle av. J.-C., la société villanovienne, que l’on appelle parfois proto-étrusque parce qu’elle occupe les territoires où l’on retrouve au viie siècle av. J.-C. des populations incontestablement étrusques33, évolue sans rupture avec la période précédente dans le domaine funéraire. Ses rites à incinération se distinguent clairement de ceux du restant de l’Italie, à inhumation (« tombes à fosses ») et permettent d’en circonscrire l’aire géographique (Toscane, une partie de l’Émilie et de la Campanie)34.

La population qui occupait jusque-là des villages disséminés se regroupe dans des agglomérations situées sur des plateaux facilement défendables, tel celui de Verucchio. Elle vit dans des cabanes, dont l’aspect nous est connu par les urnes-cabanes funéraires. Le phénomène, qui touche d’abord l’Étrurie méridionale, va de pair avec l’émergence au viiie siècle av. J.-C.d’une aristocratie, perceptible dans le mobilier funéraire qui se diversifie : mors de chevaux, armes de bronze et casques à crête typiquement villanoviens35.

L’émergence de la civilisation étrusque dans ce contexte est intimement liée à l’expansion territoriale et commerciale des Grecs dans le sud de l’Italie à partir du viiie siècle av. J.-C.36,37. L’archéologie aussi bien que de nombreux textes antiques attestent l’existence de complexes urbains chalcidiens, dont notamment ceux de Pithekos, sur l’île tyrrhénienne d’Ischia, aux environs de 775 av. J.-C. et de Cumes sur le littoral nord-campanien, vers 750 av. J.-C.38,39. De nombreux artefacts identifiables comme proto-étrusques indiquent des contacts très probables entre la sphère gréco-chalcidienne et la sphère étrusque40 soutenus par des échanges commerciaux entre ces deux cultures. La constitution d’un marché d’échanges à l’échelle de la péninsule italienne aurait contribué au développement et à l’essor de la civilisation proto-étrusque41.

Les formes plastiques et stylistiques de l’artisanat proto-étrusque mettent en relief des emprunts aux canons esthétiques des Phéniciensoriginaires du littoral syrien. Les rares informations concernant les régions étrusques pendant cette période témoignent de contacts commerciaux et culturels avec les cultures grecque, phénicienne, et également proto-italique, contribuant à l’émergence de leur civilisation36.

Période orientalisante

Pour désigner la période allant de la fin du viiie jusqu’au début du vie siècle av. J.-C.m, les archéologues et les historiens parlent de « période orientalisante »36. Il s’agit d’une période qui voit l’importation et l’imitation d’objets provenant du bassin oriental de la mer Méditerranée.

Au terme du viiie siècle av. J.-C., la civilisation étrusque procède d’une fédération de peuples et de cités ayant une même identité ethnique et culturelle. Celle-ci se manifeste sous la forme d’une nation totalement constituée36. Par ailleurs, au tournant des viiie et viie siècles av. J.-C., la puissance des cités implantées au voisinage des littoraux maritimes tyrrhéniens, telles que PuflunaTarchna, ou encore Cisra repose sur la domination de la mern,36.

Aux environs de 700 av. J.-C., les Étrusques acquièrent un système d’écriture, probablement emprunté aux Grecs originaires d’Eubée, installés dans le sud de la péninsule42. Ils adaptent ensuite cette variante de l’alphabet grec à leur système phonologique43. Parmi les plus anciennes inscriptions en langue étrusque figure la tablette de Marsiliana, une planchette en ivoireemployée comme écritoire, portant sur un de ses côtés un alphabet modèle de 26 lettres44. La provenance de l’objet, une tombe aristocratique datée d’environ 670 av. J.-C., accompagné d’ustensiles d’écriture, indique qu’à cette époque, l’écriture fait partie des activités pratiquées par l’élite45.

 

Au cours de la première moitié du viie siècle av. J.-C., le cadre historique des Étrusques se détermine au travers de leur expansion territoriale et politique au sein de la plaine padane, au nord, et des aires géographiques septentrionales de la Campanie, du Latium et de l’Ombrie, au sud. Outre la confédération des cités-États étrusques fondée dans le courant du viiie siècle av. J.-C., la civilisation étrusque s’étend à deux nouveaux territoires : la dodécapole padane et la dodécapole méridionale. Les Étrusques fondent ainsi PyrgiCaiatia et Heba, dans la partie étrusco-méridionale, et des métropoles comme AtriaCesenaFelsinaForcello di Bagnolo San Vito et Kaituna, dans la partie étrusco-padane. Au cours de cette même période, le pouvoir politique étrusque semble entretenir des relations diplomatiques sereines avec ses voisins romainsp et italo-grecs, pratiquant avec eux des échanges commerciaux et culturels47.

Période archaïque

Article détaillé : Période archaïque étrusque.
Articles connexes : Ruma étrusque et Royauté romaine.

En Europe et dans le bassin méditerranéen, l’apogée de la puissance étrusque se situe probablement pendant la période archaïque, entre 600 et 475 av. J.-C. ; toutefois, l’Étrurie se trouve confrontée à partir du vie siècle av. J.-C. à divers adversaires.

Entre -610 et -500 environ, selon les traditions souvent contradictoires reprises par les auteurs antiques, plusieurs rois d’origine étrusque (de naissance ou par adoption) se succèdent dans la royauté romaine : Tarquin l’AncienServius Tullius(dont le nom étrusque serait « Macstarna ») et Tarquin le Superbe (ou le Jeune). Après la chute de la royauté, un parent, Lucius Tarquinius Collatinus, aurait été l’un des deux premiers consuls de RomePorsenna, roi étrusque de Clusium, aurait tenté de prendre Rome et peut-être occupé la ville pendant un temps, puis le roi exilé Tarquin le Superbe (ou un parent) aurait été élu chef de guerre de la Ligue latine en guerre contre Rome et aurait été repoussé à la bataille du lac Régille, mettant fin aux ambitions étrusques. Cette présence étrusque s’interprète plus comme les entreprises individuelles de chefs de guerre que comme une politique de conquête de leurs cités d’origine, Tarquinia ou Vulci. Elle imprime une marque culturelle et économique sur la cité romaine naissante48.

Peinture avec des couleurs vives, désormais légèrement ternies, représentant un affrontement désordonné avec des combattants à cheval et des soldats de l'infanterie.

Peinture de Tommaso Lauretireprésentant la bataille du lac Régille.

Dans la région du Latium, à Rome, la chute des Tarquins provoque une succession de guerres entre certaines villes étrusques méridionales (Tarquinia, VéiesCerveteri) et Rome, première cité sortie de la domination étrusque en chassant Tarquin le Superbe vers -509. Puis les Latins s’en libèrent avec l’aide d’Aristodème de Cumesà la bataille d’Aricie en 506 av. J.-C.À l’orée du ve siècle av. J.-C., après avoir vaincu les Latins lors de la bataille du lac Régille, et leur avoir imposé le fœdus Cassianum, les Romains disputent à Véies le contrôle des salines du Tibre au cours d’une série de guerres, alternant avec une trêve de quarante ans en 474 av. J.-C.49,50La guerre de -438 /-425 s’achève par la chute de Fidènes, petite ville latine alliée à Véies et contrôlant un gué du Tibre.

L’hégémonie étrusque, menacée sur sa frontière continentale du Tibre, l’est aussi dans sa zone d’influence maritime. En -535, les Étrusques, alliés aux Carthaginois (certains historiens emploient à ce propos l’expression de « Confédération étrusco-carthaginoise »), remportent la bataille navale d’Alalia (Aléria), au large de la Corse, contre les Phocéens de Massalia (Marseille antique) renforcés par des migrants phocéens ayant fui l’invasion des Perses. L’arrêt de l’expansion étrusque commence à la fin du même siècle, puis vient le déclin durant le ve siècle av. J.-C.51.

Période classique

Article détaillé : Époque classique étrusque.

À l’époque classique, la situation des cités étrusques va en s’aggravant, celles-ci devant faire face sur trois fronts différents.

Le premier se situe en Campanie, où les possessions étrusques, isolées et affaiblies après la défaite navale de Cumes en 474 av. J.-C., sont définitivement perdues lors de la conquête de Capoue par les Samnites52,53.

Détail d'un fresque montrant un soldat âgé, tenant fièrement un drapeau rouge avec un oiseau dessus, revêtant une armure et un casque de couleur dorés et argentés ainsi qu'une cape pourpre.

Marcus Furius Camillus, dit Camille à la bataille de Véies, en 394 av. J.-C.(par Domenico Ghirlandaio, vers 1483)q.

Sur le deuxième front, les Étrusques doivent faire face à l’expansionnisme romain. Véies, la cité étrusque la plus proche de Rome, est la première à tomber en 396 av. J.-C. sous la bannière du dictateur romain Marcus Furius Camillus. S’il faut en croire Tite-Live, dont le récit est empreint « d’éléments merveilleux », les Romains s’emparent de la ville au bout d’un siège de dix ans54. Durant plus de deux siècles, à l’initiative tantôt de l’une tantôt de l’autre de leurs cités, les Étrusques luttent contre l’expansion romaine55. Entre 358 et 351 av. J.-C., Tarquinia et Rome se livrent une guerre sans merci avec de part et d’autre des prisonniers exécutés en sacrifices humains56. Le conflit est désastreux pour la cité étrusque, dont le territoire est ravagé et qui finit par accepter une trêve de quarante ans57.

Enfin, entre 390 et 380 av. J.-C., le troisième front militaire se développe aux marges septentrionales de l’Étrurie. À cette époque, des tribus celtes unifiées sous la bannière du chef de guerre sénon Brennosmigrent vers le sud58. Au début du ve siècle av. J.-C., une expédition en grande partie composée de troupes boïennes et sénonnes, entraîne la destruction des cités étrusques de la plaine du Pô, telles que Felzna et Forcello59,60.

À la fin du ive siècle av. J.-C., les hostilités reprennent après plusieurs décennies de calme. S’il faut en croire Tite-Live, la guerre romano-étrusque est déclenchée par les Étrusques, pour tenter de reprendre aux Romains la ville de Sutri, qui occupe une position stratégique. Non seulement ils échouent, mais les Romains portent les hostilités au cœur du territoire étrusque en franchissant la forêt ciminienne (forêt de chênes qui s’étendait des portes de l’Urbs jusqu’aux lacs de Bracciano et Vico, et au territoire des Falisques).

Pérouse, Cortone et Arezzo obtiennent une trêve de trente ans. En 310 av. J.-C., lors de la bataille du lac Vadimon près de Bolsena, l’armée romaine menée par le consul Fabius Maximus porte un coup sévère à la coalition des cités étrusques61. Selon le récit de Tite-Live, Pérouse, qui a rompu la trêve, est finalement obligée d’admettre une garnison romaine tandis que Tarquinia obtient une nouvelle trêve de quarante ans et que les Romains s’emparent de plusieurs places fortes volsiniennes. Les Étrusques obtiennent finalement une trêve renouvelable chaque année62,63. Faute d’une réelle coordination, la coalition étrusque échoue64.

Période hellénistique

À partir de l’époque hellénistique, les cités étrusques, qui ont déjà connu de multiples revers militaires et géopolitiques lors de la période précédente, sont en proie à un déclin inexorable à la fois culturel, économique et géostratégique. Ils n’arrivent pas à opposer un front commun aux Romains. Pire encore, à l’intérieur même de leurs cités, des conflits sociaux opposent les aristocrates à la masse des couches les plus pauvres. Les premiers n’hésitent pas alors à solliciter l’intervention des Romains, comme c’est le cas à Arezzo en 302 av. J.-C.65

Seule une alliance avec d’autres peuples menacés d’absorption par le puissant voisin romain semble encore offrir aux dernières cités libres l’opportunité de se soustraire à l’expansionnisme romain65. Au cours de la troisième guerre samnite, en 295 av. J.-C., les Étrusques entrent dans une coalition comprenant les Ombriens, les Gaulois cisalpins et les Samnites. Avant la bataille de Sentinum, les Étrusques, ayant appris que les Romains ravagent le territoire de Clusium, rentrent chez eux66. En leur absence67, les légions romaines battent les Samnites et les Gaulois au terme d’un combat acharné. L’armée romaine se retourne ensuite contre les Étrusques, qui sont battus près de Volterra67.

Photographie représentant les vestiges des thermes de Roselle sur les flancs d'une bute boisée.

Vestiges de Roselle.

Malgré la débâcle subie par l’armée étrusque, un dernier sursaut survient en 284 av. J.-C., lors d’une offensive des armées romaines commandées par Lucius Metellus. Ces dernières sont battues au bas de la citadelle fortifiée d’Arezzo68.

Tête en marbre blanc d'un homme avec les cheveux bouclés, sur un socle gris.

Buste de Pyrrhus Ier, roi d’Épire et allié des Étrusques dans les années 285 – 275 av. J.-C.

Cette période de l’histoire étrusque trouve son épilogue lors de l’expédition de Pyrrhus en Italie, en réponse à l’appel de la cité grecque de Tarente (282 av. J.-C.)69,70. Le roi d’Épire, menant une politique faite de traités et d’alliances multiples avec les cités d’Étrurie, gréco-italiotes et italiques, vient secourir Tarente. Cette manœuvre éveille l’espoir des populations de Vulci et de Volsinies de se soustraire à la main-mise romaine71,72. Toutefois, le cours des événements ne s’oriente pas dans cette direction : Pyrrhus Ier, quoique victorieux des troupes romaines à Heraclea en Lucanie, ne parvient pas à faire sa liaison avec les deux cités étrusques. Ces dernières, prises en étau, se voient contraintes d’abdiquer face à la puissance romaine et, in fine, valident un traité d’alliance avec le pouvoir romain. De surcroît, cette paix est défavorable pour Vulci et Volsinies73,74. En 279 av. J.-C., Pyrrhus, après avoir conclu sur une victoire difficile la bataille d’Ausculum, se replie plus au sud. Le souverain d’Épire, toujours appuyé, entre autres, par les villes étrusques revient à nouveau à la charge en 275 av. J.-C. où il est définitivement battu par les Romains75. À partir de cet événement, le dernier obstacle venu d’Épire écarté, Rome a désormais les mains libres pour achever la conquête de l’Étrurie.

Vestiges avec colonnes et murs, partiellement recouvert par une toiture moderne de protection avec une colline, des champs et des bois en arrière-plan.

Site archéologique du Sentinum.

En 294 av. J.-C., la cité de Roselleest détruite et sa population décimée, VolsiniesPérouse et Arezzo se soumettent alors à Rome76. Point d’orgue de ce processus, en 264 av. J.-C. Rome s’empare de la capitale religieuse et politique des peuples étrusques, Velzna77,78.

En 241 av. J.-C., la cité de Falerii, traditionnelle alliée de l’Étrurie, effectue une ultime tentative de rébellion vis-à-vis de Rome. La ville est rasée et ses habitants déportés vers un site offrant moins de protection, appelé Falerii Novi79.

Pendant les quatre décennies suivantes, Rome accélère sa politique de grands travaux visant à mailler l’ensemble des territoires italiens conquis. À la fin des années 220 av. J.-C., toutes les terres étrusques sont dotées de routes d’acheminement civiles et commerciales comme la Via Aureliafondée en 241 av. J.-C., longeant la côte et reliant entre elles une série de colonies, dont Pyrgi ; la via Flaminia, fondée en 238 av. J.-C., qui épouse une ligne reliant les côtes de l’Adriatique à celles de la mer Tyrrhénienne sur un axe sud-ouest/nord-est80 ; et la via Cassia, se développant sur un tracé d’axe nord-sud, et partant approximativement de Veis pour rejoindre Luna81,82.

Au cours du printemps de l’an 217 av. J.-C., en pleine guerre punique, après avoir traversé le Sud de la Gaule et le massif alpin, les troupes carthaginoises conduites par Hannibal (247 – 181 av. J.-C.) débouchent en Étrurie où elles se livrent à des ravages que ne peut ignorer l’armée romaine83. Après la bataille du lac Trasimène où les Romains subissent une lourde défaite, contrairement aux Gaulois qui se rallient à Hannibal, seuls quelques Étrusques rejoignent les forces carthaginoises84.

À la fin de la deuxième guerre punique, les populations d’Étrurie, bien que « fidèles » à leur culture, apparaissent de plus en plus romanisées. En 205 av. J.-C., alors que le consul Publius Cornelius Scipio (236 – 183 av. J.-C.), après s’être emparé de Locres75, prépare son expédition en Afrique85, il reçoit l’aide, probablement forcée, des Étrusques, tant en vivres, en équipement et en navires de guerre86. Ces faits tendent par conséquent à confirmer que les Étrusques subissent une lente et irréversible intégration au sein de la République romaine87,88,89.

Le iie siècle av. J.-C. est une période calme pour l’Étrurie. Certaines cités étrusques telles qu’ArezzoPérouseet Bolsena (Volsinii Novi) connaissent une véritable prospérité90.

Romanisation de l’Étrurie

En quelques décennies, entre 140 et 100 av. J.-C., alors amputées de leur centre le plus symbolique, les populations étrusques sont totalement assujettiess à Rome et incluses par des traités spécifiques. Malgré la pacification des peuples d’Étrurie, mais également de ceux de l’Ombrie, du Sabinum, de la Campanie ou encore de ceux de la Cisalpine, qui ne bénéficient pas encore de la citoyenneté romaine, ils ne sont que des « citoyens de second rang »91,92.

Au ier siècle av. J.-C., pendant la guerre sociale, les Étrusques ne prennent pas part à la lutte entre Rome et certains de ses alliés. Ils en retirent cependant un bénéfice lorsque Rome accorde le droit de cité à tous les Italiens. En revanche, lors de la première guerre civile entre Marius et Sylla, ils choisissent le mauvais camp. Le vainqueur, Sylla, se montre rancunier et châtie les villes qui ont pris parti pour Marius : en 81 et 80 av. J.-C., il confisque leurs biens et établit des colonies militaires à Arezzo et Fiesole93.

L’année 40 av. J.-C. est déterminante pour la cité étrusque de Pérouse. La succession de Jules César (assassiné en 44 av. J.-C.), favorable aux Étrusques t ,75, provoque une guerre civile entre Marc Antoine et OctaveLucius Antonius, frère de Marc Antoine, se réfugie dans l’enceinte de la ville ombrienne75. Dès lors, Pérouse subit un long siège militaire par les légions fidèles à Octave. Tombée aux mains de ce dernier, la ville est ravagée75, puis reconstruite quelques années plus tard, grâce à l’appui de Mécène, proche conseiller d’Octave et descendant de la famille étrusque des Cilnii.

En 27 av. J.-C., Rome, devenue le centre d’un vaste empire sous Auguste, fait de l’Étrurie la septième région impériale75, sous le toponyme de « Regio VII » ou « Etruria »95,96. Au terme du règne d’Auguste, en 14, les haruspices annoncent l’achèvement du « Xe et ultime saeculum de la nation étrusque »u.

Le territoire étrusque

Territoire historique

Les terres historiques de l’Étrurie originellev étaient délimitées par les cours des fleuves Arno (rive droite) et Tibre (rive gauche) dont les sources se situent sur les versants respectifs des monts Falterona et Fumaiolo. L’Étrurie comprenait donc la partie occidentale de l’Ombrie, la globalité de la Toscane, et l’extrémité septentrionale du Latiumjusqu’à Rome où la rive droite du Tibre1,6, le Trastevere, était considérée comme étrusque comme le confirment certains termes anciens : litus tuscus (autrement dit : « rivage des étrusques ») ou encore « ripa veiens » (littéralement : rive de Véies, cité étrusque géographiquement la plus proche de Rome et possédant un accès direct via la voie tibérine)97. L’expansion commerciale et politique étrusque s’étend par la suite en Campanie et dans la plaine du Pô comme le témoignent les restes archéologiques, monuments et objets d’art de tout genre98.

Au ier siècle, dans ses LettresPline le Jeune, ne tarit pas d’éloges sur le panorama naturel des terres historiques étrusques99.

Le territoire s’organise autour de quatre axes majeurs. D’une part, on distingue deux lignes longitudinales. Une ligne occidentale formée par les plaines côtières longeant la mer Tyrrhénienne, dont l’épicentre est approximativement Rusellæ100,101et un vaste espace central de faible altitude évoluant du nord au sud99. D’autre part, le territoire étrusque est défini par deux axes latitudinaux se développant d’est en ouest qui correspondent aux cours fluviaux de l’Arno et de l’Ombrone102.

L’ensemble de ces éléments révèle que le territoire historique étrusque, tout en comportant quelques obstacles, présente des avantages notables tant spatiaux, que pédologiquesminérifères et hydrographiques. Ils bénéficient d’un domaine favorable à l’agriculture, à l’essor industriel et économique, ainsi qu’à la navigation et par conséquent au commerce de produits manufacturés, en particulier grâce aux voies fluviales et à son ouverture sur un vaste espace maritime103.

Dans sa partie septentrionale et orientale, le territoire est pourvu de contreforts et de vallées tributaires de la chaîne des Apennins, formée du nord au sud d’une suite d’enceintes montagneuses naturelles. Leur altitude culmine à 2 163 mètres avec le mont Cimone, dans l’actuelle province de Modèneen Émilie-Romagne. Par ailleurs, le sous-sol géologique de ces massifs est riche en ressources minérales. Plus à l’ouest, en direction de l’espace central étrusco-toscan, ces derniers s’amenuisent sous la forme d’un prolongement vallonné riche d’une terre siennoise de type argileuse, un matériau favorisant l’exploitation agricole et bénéficiant d’une composition essentielle à la production des poteries étrusques tels que les buccheros. Il s’agit de la région des Crete senesi(littéralement « crêtes siennoises ») et dont la cité-État de Chiusi en est le principal centre administratif, politique et économique99.

Au nord se développe en largeur vers le sud-est rejoignant la basse-vallée de l’Arno, la plaine centrale, étroite au niveau des Alpes apuanes, massif d’où est extrait le marbre de Carrare104. La partie occidentale de cet ensemble topographique s’achemine en collines peu marquées, ponctuées de gorges et de dépression fluvialesde tailles modestes telles que le val d’Orcia et affluentes à l’Ombrone et à l’Arno1,99.

À l’extrémité ouest de l’Étrurie, le panorama se transforme et s’étire en plaines côtières bordées par la mer Tyrrhénienne, dont notamment la vaste plaine maritime de la Maremme. En direction du sud, les terres étrusques se prolongent en massifs de type volcaniquew,99, parsemés d’étendues lacustres comme celle du lac de Bolsena. Les sols de ces hauts-plateaux et reliefs encaissés se caractérisent par la présence de tuf volcanique, une roche facile à extraire et à exploiter, propre à la construction d’éléments architecturaux et de bas-reliefs. Sa granulométrie la rend toutefois fragile et sécable1,99.

Cette région méridionale aux paysages d’altitude, que l’on dénomme la « haute Tuscia », présente une végétation riche, constituée de massifs forestiers de type feuillus, tels que des chênaiesou des hêtraies, essences largement utilisées et représentées dans l’industrie étrusque, tant comme matériau de combustion que pour la production de poteaux de bois, de sculptures et sous forme brute, de biens d’exportation. Grâce à cette manne naturelle, la métropole étrusque de Volsinies, géographiquement positionnée au sein de la région boisée, s’octroie la majeure partie du marché économique1,99.

Extension et frontières

Carte de l'Italie avec en vert les territoires de la culture villanovienne. En trois zones séparées : la première et plus grande au centre-ouest le long de la côte tyrrhénienne-ligure, la seconde et la troisième au nord-est, proche de la Vénétie.

Le territoire étrusque au cours de sa genèse correspondant peu ou prou à l’aire de diffusion de la culture villanovienne vers la fin du xe et début du ixe siècle av. J.-C.

La « nation » étrusque s’est formée à travers un procédé complexe d’échanges commerciaux, flux migratoires et conflits armés dont certaines étapes peuvent être reconstituées par l’archéologie. Ainsi au début de ixe siècle av. J.-C., la métallurgie du fer se développe dans divers centres de l’Étrurie. Au ve siècle av. J.-C., les premiers habitats se transforment d’abord en cités-États à base monarchique puis aristocratique dont l’expansion unitaire reste limitée105.

L’expansion débute au viiie siècle av. J.-C., les cités plus puissantes absorbant les autres, soit culturellement ou par la force (Véies), soit politiquement (Falerii, Capena, Rome, Ruma étrusque au vie siècle av. J.-C.), en Campanie (Capoue, Pompéi et Salerne) et vers le nord avec l’occupation de Felsina, Mantoue, Adria, Spina et la fondation de Marzabotto105.

Globalement, à la fin de cette époque d’expansion territoriale, l’aire géographique de l’Étrurie toscane, campanienne et padane recouvre environ un tiers de l’Italie, soit approximativement 100 000 km2. La carte géographique du territoire étrusque s’inscrit au sein d’un vaste ensemble de peuples, d’ouest en est et du nord au sud entre les Ligures, les Celtes d’Italiex, les Vénètes, les Rhètes, les Sardes, les Falisques, les Latins, les Ombriens, les Sabinset les Picéniens, essentiellement la tribu des Vestins106,107.

L’île d’Elbe avait probablement été occupée au viie siècle av. J.-C.108, la côte est de la Corse vers 540 av. J.-C. après la bataille d’Alaliacontre les Phocéens105.

La domination sur les territoires au sud du Tibre cesse vers la fin du vie siècle av. J.-C., avec les défaites d’Aricie contre les Latins alliés d’Aristodemos Malakos, puis de Cumes (474 av. J.-C.) contre les Syracusains. À la même époque, l’Étrurie padane succombe sous les coups des Gaulois105.

Carte en relief du Latium avec Rome au centre, le nom ds quatre autres principaux centres urbains et en majuscule le nom des peuples : Étrusques, Sabins, Eques, Marses, Latins, Herniques, Volsques et Aurunces.

Carte représentant les peuples étrusques et italiques au sein du Latium au cours du ve siècle av. J.-C.y.

Carte du nord et du centre de l'Italie, avec l’Étrurie au centre-ouest et les zones d'expansion étrusque autour, avec les principales villes représentées.

Carte géographique mettant en évidence les douze cités-États étrusquesz.

La société étrusque, depuis son émergence au viiie siècle av. J.-C.jusqu’à sa romanisation progressive et sa dissolution au sein du monde romain au début de notre ère, ne fut jamais unifiée politiquement109. Elle était constituée d’un ensemble de cités-États, selon le modèle grec de la polis, avec un grand centre urbain dominant un plat-pays, où subsistent des centres secondaires. Ces entités évoluèrent progressivement de la monarchie vers un régime républicain, comme ce fut le cas à Rome. On ne connaît pas l’étendue territoriale exacte de chaque cité, bien qu’il ait existé des bornes (tular en étrusque) placées aux frontières110. Au-delà de ces divisions, les Étrusques sont reconnus comme un tout, une entité distincte, le Tuscum nomen, par leurs voisins latins111. L’évolution des cités vers un régime républicain n’était pas irréversible, comme le montre Véies, qui revint à un régime monarchique, s’attirant ainsi l’hostilité des autres cités étrusques112.

Les institutions politiques étrusques sont mal connues113. Ce que nous en savons nous est parvenu à travers des passages allusifs dans des textes grecs ou latins. L’archéologie vient suppléer à ces sources, essentiellement sous forme d’inscriptions, mais la connaissance imparfaite de la langue étrusque laisse subsister de nombreux points d’interrogation. Aux viie et vie siècles av. J.-C., ces cités-États connaissent un régime monarchique. Les rois que les étruscologues appelaient jadis lucumons, une appellation à laquelle les spécialistes actuels ne croient plus guère114, sont issus des grandes familles aristocratiques qui forment une oligarchie. Ils exercent un pouvoir, dont les attributs nous sont connus par un passage de Denys d’Halicarnasse :

« une couronne d’or, un trône d’ivoire, un sceptre avec un aigle sur le pommeau, une tunique de pourpre incrustée d’or et un manteau pourpre brodé, tels que les rois des Lydiens et des Perses le portaient sur eux […], cela semble avoir été une coutume tyrrhénienne pour chacun des rois dans sa cité, qu’il fût précédé par un licteur, un seul, portant une hache avec un faisceau de verges et lorsqu’il y avait une expédition commune des douze cités, on remettait les douze haches à un seul homme, celui qui avait reçu le pouvoir souverain. »

— Denys d’Halicarnasse, Antiquités romaines, III, 61.

On connaît mal les institutions des cités républicaines. Elles possédaient des magistrats, dont le zilath (zilzil(a)c ou encore zilch)115, magistrat suprême élu annuellement et le maru, dont on connaît encore moins bien la fonction.

Les cités de l’Étrurie historique, conscientes de leur identité linguistique, culturelle et religieuse, étaient plus étroitement liées entre elles. Elles formaient une ligue, la dodécapole étrusque que les écrivains grecs appelaient « dôdeka poleis » (c’est-à-dire douze cités), dont est issu le mot « dodécapole » en français. Denys d’Halicarnasseparlait quant à lui de douze « hegemoniai »116, tandis que les écrivains latins parlaient de « duodecim populi », c’est-à-dire douze peuples117. Le siège de la ligue serait le « fanum » (sanctuaire) Voltumnae (du dieu Voltumna) qui se situerait à Volsinies, sur le Campo della Fiera où l’on pense en avoir retrouvé les traces118.

Les réunions, essentiellement de nature religieuse, auraient été présidées par un magistrat suprême, le « zilath mechl rasnal ». Les étruscologues sont divisés sur le sens de cette expression, qui pourrait s’appliquer au plus haut magistrat d’une cité donnée119. Seul Tite-Live120 mentionne cinq fois le sanctuaire, pour une brève période en l’associant à des réunions politiques de ce qu’il appelle « omni Etrurirae concilium » (Conseil de toute l’Étrurie)121 ou encore « Etruscorum concilium » (Conseil des Étrusques)122. Selon les données éparses recueillies auprès des écrivains antiques, il aurait existé une institution relevant du même schéma tant en Étrurie padane qu’en Étrurie campanienne. Pour la première, Tite-Live rapporte que « Maîtres du territoire qui s’étend de l’une à l’autre mer, les Étrusques y bâtirent douze villes, et s’établirent d’abord en deçà de l’Apennin vers la mer Inférieure, ensuite de ces villes capitales furent expédiées autant de colonies qui, à l’exception de la terre des Vénètes, enfoncée à l’angle du golfe, envahirent tout le pays au-delà du Pô jusqu’aux Alpes123. » Strabon, évoquant la Campanie, mentionne que les Étrusques « y fondèrent douze villes, une, entre autres, appelée Capua, comme qui dirait la ville capitale124. » Ces assertions, largement reprises par les étruscologues modernes, ne font cependant pas l’unanimité. Plusieurs points font l’objet d’interrogations ou de controverses. Si certains spécialistes continuent de voir dans les dodécapoles padane et campanienne le résultat d’une conquête, d’autres font remarquer que la Campanie et la plaine du Pô présentaient déjà le même faciès archéologique que l’Étrurie historique au cours de la période villanovienne125. La notion même de dodécapole est sujette à caution pour ces deux régions, car il est difficile d’y trouver douze candidats au titre de véritable cité126.

La thalassocratie étrusque

La « thassalocratie étrusque » est un terme historiographique qui désigne l’expansion territoriale, culturelle et commerciale étrusque par l’implantation de nombreux établissements coloniaux au cours de la période allant du viiie au ve siècle av. J.-C. afin de conforter les positions économiques sur une partie du bassin méditerranéen127.

Leur présence est attestée sur le littoral tyrrhénien par le site portuaire de Gravisca fondé au vie siècle av. J.-C.128 qui constitue un emporion, c’est-à-dire une sorte de port franc.

En Gaule méditerranéenne, les Étrusques sont présents en Languedoc et en Provence au viie et vie siècle av. J.-C., en particulier à Lattara site protohistorique localisé dans l’agglomération de la commune de Lattes, dans le département de l’Hérault129 et Pech Maho, localisé dans l’actuel département de l’Aude130,131,132. En Ligurie, leur présence est attestée de manière ponctuelle133, sur le site de Luna dès la période archaïque et, en Haute-Corse, on note la présence de vestiges d’un comptoir colonial étrusque sur le site d’Alalia134,135.

Sur l’île d’Elbe136,108, les analyses de terrain effectuées au xixe siècle, mettent en avant l’existence de zones d’extractions minérifères137, dont la datation atteste d’une implantation étrusque au cours de la 1re phase de l’âge du fer108,138. L’île d’Elbe semble être une plaque tournante des exportations étrusques137 avec la présence d’un important emporion136.

 

La puissance militaire

Article détaillé : Histoire militaire étrusque.

Selon Caton l’Ancien (234 – 149 av. J.-C.), l’ensemble de la péninsule italienne avait été soumise autrefois à la prééminence militaire des Étrusques. Tite-Livepartage cette opinion 139.

La poliorcétique

Enceinte basse envahie par la végétation, le long d'un sentier, constituée de grosses pierres agencées.

Mur cyclopéen à Rusellæ (Roselle).

Les vestiges des cités d’Étrurie témoignent d’une architecture urbanistique efficace et novatrice140mise au service d’une logistique défensive solide et efficiente, imitée jusque chez les Celtes de la civilisation de Hallstatt, au-delà des Alpes, à partir du vie siècle av. J.-C.141.

Dans ce cadre, le fait architectural étrusque imprime une rémanencesignificative au sein des infrastructures associées au domaine de la poliorcétique140.

L’infanterie et la cavalerie[modifier | modifier le code]

Articles détaillés : ClipeusHoplite et Mars de Todi.

Le caractère belliqueux des Étrusques se manifeste dès la période villanovienne142. L’exhumation de sépultures, datant de cette époque et de celles qui lui succèdent, a mis en évidence de nombreuses preuves matérielles de la culture guerrière des peuples d’Étrurie142,143. Les chercheurs ont fréquemment trouvé, dans l’enceinte de ces tombes villanoviennes, des restes incinérés de guerriers142. Ces cendres sont, dans la plupart des cas, déposées dans des urnes biconiques, elles-mêmes recouvertes d’un casque143. Ces pièces d’armure sont confectionnées en bronze143 ou en terre cuite. Cette forme caractérise les sépultures masculines142.

Pour l’époque villanovienne, et en particulier dans les sépultures de Véies et de Tarquinia, les archéologues ont exhumé une grande quantité d’armement défensif et offensif143. L’équipement défensif se compose notamment d’un casque, dont il existe deux modèles, le casque à crête et le casque à apex144. Le bouclier, de forme ronde, s’apparentant au clipeusromain, est généralement ouvragé en boisab,142,145,146. À ceci, il faut également ajouter un kardiophylakès (genre de « protège-cœur »143 d’origine picéno-grecque), en bronze et maintenu au moyen de lanières en cuir et des cnémides, ou jambières, complétant ainsi la panoplie défensive étrusque147.

À en juger par le nombre de pointes de lance aux formes variées retrouvées dans les tombes de cette époque, la lance d’hast est la principale arme offensive villanovienne148. Une épée courte sert d’arme d’appoint lors des combats rapprochés149. Les haches sont plus rares.

Au cours de la seconde moitié du viie siècle av. J.-C., l’armure étrusque évolue vers un type hoplitique150,142,143. La tombe d’Isis, exhumée aux alentours de Vulci, est l’un des exemples les plus frappants de cette évolution142. Dans cette sépulture, datant de 520 av. J.-C., a été retrouvé un matériel hoplitique quasiment complet151. À sa découverte, en 1839, par Lucien Bonaparte152, la tombe comporte un bouclier rond, des cnémides, un casque, une épée, une pointe de lance et un ceinturon « à fermoir »ac. En outre, sur le territoire recouvrant l’Étrurie, les découvertes d’artefacts tels que des statuettes en bronze figurant des soldats en armes mettent en évidence l’adoption de l’équipement hoplitique par les troupes d’infanterie étrusques : ces statuettes à caractère votif montrent des guerriers munis d’une protection pectorale — cuirasse, armure lamellaire, linothorax —, d’un casque calotté pourvu de paragnathides (sorte d’oreillons ou protèges-oreilles) et d’un clipeusad142. Le Mars de Todi (début du ve siècle av. J.-C.156), ou encore le matériel exhumé à Falterona157,158 (près d’Arezzo), indiquent le recours à ce type d’équipement guerrier142. À propos de cette mutation de l’armement étrusque à partir de la période classique (600 – 480 av. J.-C.)159.[pas clair]

 

Les Étrusques adoptent, dès l’époque archaïque, la tactique militaire dite « formation en phalange »160. Ce type de formation, emprunté aux grecs, repose sur un déploiement de fantassins en rangs serrés, les soldats évoluent quasiment bouclier contre bouclier159.

Les armées étrusques, à l’instar de celles des Romains et de d’autres peuples italiques, possèdent différents types d’unités : les unités dites « lourdes » (généralement celles qui constituent les phalanges), composées d’hoplites (en principe des hommes de rang social élevé) et les unités dites « légères », avec pour seule pièce d’armement défensif un linothoraxen cuir142. Ces troupes légères, les plus nombreuses, sont, la plupart du temps, formées de paysans « semi-libres », autrement dit des pénestes161.

Les unités de cavalerie, bien qu’ayant subi de profondes transformation au cours de l’histoire militaire étrusque, ont été, dès l’époque villanovienne, un symbole de prestige des élites nobiliaires et ce, en écho à la mythologie grecque160.

Reproduction sur papier balnc des dessins provenant d'une fresque funéraire, en couleur (bleu, rouge marron, jaune et vert), avec des figures de cavaliers, de cultivateurs, de musiciens et de riches banquetant.

Fresques funéraires avec cavaliers (en bas).

Le mobilier funéraire des sépultures princières, régulièrement constitué, entre autres, de mors, témoigne de la composition des unités de cavalerie142. Ces troupes, formées de combattants à cheval, sont des unités d’élite dont les hommes bénéficient du plus haut statut hiérarchique et social. Il s’agit de la « gens » aristocratique étrusque (tels que les « zilath », par exemple)142,161. Hormis la présence, en contexte funéraire, de ces pièces de harnachement, d’autres artefacts, généralement des ex-voto, laissent apparaître des hommes montant des chevaux et encadrant des unités d’infanterie142,161. À cet effet, la découverte d’une situle en bronze dans une tombe princière à Certosa, ornée de motifs représentant des cavaliers qui mènent des colonnes de fantassins, vient confirmer le rôle des élites aristocratiques au sein des armées étrusques162,163,164. De même, les décorations peintes qui ornent une amphore, de type « Micali »165,166,167, ou encore celles d’une oinokhòê retrouvée à Tragliatella à proximité de Cerveteri, mettent en évidence cette caractéristique propre aux colonnes de cavalerie étrusques142,161.

Les chars

Photographie montrant une roue à rayons en bronze oxydé et en arrière plan le corps même du char avec des bas-reliefs.

Ici : détails de la jante, des roues du char de Monteleone.

Les fouilles archéologiques effectuées dans des tombes ont révélé, dès la période villanovienne, la présence de mors de chevaux, généralement par paires, ce qui semble indiquer qu’ils provenaient d’un bige, c’est-à-dire un véhicule à deux roues, dont il est difficile de déterminer l’usage168. Les auteurs modernes conjecturent que, pendant une brève période169 des chars ont été employés dans des combats « homériques », c’est-à-dire des duels opposant deux chefs montés sur leur char170. Très rapidement, il semble que les chars n’aient plus été que des véhicules de prestige, ne servant qu’à conduire les chefs vers le champ de bataille à la tête de leur gens171. Ceux que l’on a exhumés dans des tombes aristocratiques, dont le char de Monteleone est l’exemplaire le plus célèbre, étaient des véhicules de parade172,173.

En contre-point, au sein de la koinèétrusque, les chars manifestent d’une représentation essentiellement sportive, c’est en particulier le cas sous le biais des ludi circences et élitiste. Ce dernier trait culturel se concrétise notamment au travers du rite funéraire étrusque. L’opulence des artéfacts composant les viatiquesdes sépultures étrusquesconcrétisent un personnage de haut rang hiérarchique ou social174,175.

La marine

Dessin sur feuille blanche montrant un bateau avec des rames et une grande voile carrée.

Embarcation type de la flotte de piraterie étrusque, attribuée au vie siècle av. J.-C.

La thalassocratie en Méditerranée occidentale, et contrairement à ce que laissent entendre de nombreux textes légués par les anciens, n’était pas le seul fait des cités et ports maritimes étrusques176. Par ailleurs, la flotte étrusque, n’a pas pour unique objectif d’asseoir une économie pérenne, elle est également un instrument de guerre176.

Les bateaux étrusques, à l’instar de ceux des autres peuples antiques, sont essentiellement fabriqués à partir de bois, matière périssable à l’exception des ancres en pierre177. Les vestiges archéologiques de ces embarcations sont rares. Trois types de données permettent d’attester avec certitude l’existence d’une flotte étrusque : (1) les données écrites des textes des anciens, (2) les données iconographiques des représentations sur des vases et les fresques murales et (3) les données archéologiques des restes de navires176.

Photographie d'une salle de musée où sont entreposées deux anciennes longues pirogues en bois fortement abimées.

Vestiges de pirogues étrusques (iiie siècle av. J.-C.).

Les tout premiers navires tyrrhéniens, les monoxylesag,178, à l’époque villanovienne, sont de conception relativement simple. Il s’agit de troncs d’arbre (chêne ou hêtre) évidés et poncés,176. La forme des navires est similaire à celles de barques de grande taille, leur longueur n’excédant pas les 10 m177. Ils sont exempts de pont, et ne possèdent pour seul gouvernail que deux imposantes rames placées à la poupe177. En outre, ces embarcations commerciales ont un aspect bombé. Leurs coques présentent une forme ovale, avec une poupe ronde et surélevée177. À contrario, la proueest basse et affecte une forme affutée. La voilure se compose d’une unique toile carrée. Le mât, également unique, est fréquemment couronné d’un nid-de-pie177. Ce type de plateforme apparaît, par exemple, dans l’iconographie du cratère d’Aristonothos177,176.

La flotte de guerre est constituée de bateaux aux formes longilignes et dont la taille est plus importante que celle des navires commerciaux177,176. Ces embarcations, dévolues aux combats navals, sont généralement munies de une ou deux rangées de rames et doublées d’une « pavesade » (bastingage) formée de boucliers179,177. Par ailleurs, elles sont dotées, au niveau de la proue, d’un rostre (type d’éperond’abordage à l’allure recourbée)ah,176,177.

L’une des stratégies majeures adoptées par la flotte étrusque au cours de combats navals réside dans l’« attaque collective »176. Ce mouvement tactique, groupé et concentré sur une même cible, repose sur une coordination entre chaque navire176. Elle est obtenue au moyen de signaux sonores généralement effectués par le biais d’un lituusai,176, instrument en laitonà l’extrémité recourbée qui appartient à la famille des cuivres et apparenté à la trompette180.

Économie

Agriculture

Aucun document écrit direct181concernant l’agriculture étrusque ne nous est parvenu, mais l’archéologie atteste de l’intérêt porté par les Étrusques à l’agriculture, source de richesse pour l’aristocratie. En témoigne un bronze votif d’Étrurie septentrionale (ive siècle av. J.-C.) connu sous le nom de « Statuette du laboureur d’Arezzo »182 et conservé au musée national étrusque de la villa Giulia183 ; comme son nom l’indique, elle représente un laboureur.

Une série d’outils, surtout des charrues mais aussi des faux, ont été retrouvés lors de fouilles, notamment dans des tombes étrusques où ils étaient reproduits sous forme miniature, ou sur des vases. Seule leur analyse et la comparaison avec les règles des agronomes grecs et romains nous permettent d’avoir un éclairage sur la méthode de travail des paysans étrusques et de déduire les étapes et périodes qu’ils suivaient pour travailler la terre : labourage, semailles, désherbage, terre tassée autour des racines, extraction des plantes malades, transport des gerbes de blé, battage, vannage, récolte des chaumes, mise en meules de la paille, brûlage des chaumes. Leurs productions concernent les céréales mais aussi la vigne dont ils maîtrisent la greffe pour le vin qu’ils exportent, ainsi que plus tardivement les olives, les fibres textiles pour le lin et les toiles des navires, et la viande de leur cheptel. Leurs fruits et légumes nous sont pratiquement inconnus184, néanmoins les fouilles organisées à Tarquinia ont mis en évidence des restes de graines et de fruits minéralisés et carbonisés. Les espèces répertoriées appartiennent essentiellement à des plantes comestibles. Elles comportent céréales, légumineuses, figues et raisins et des restes minéralisés de plantes médicinales ou aromatiques : graines de pavot, melons, persils, céleris et romarins185.

Artisanat

Industrie du textile

Peu d’artéfacts fabriqués au moyen de fibres textiles nous sont parvenus. Ils sont dans la plupart des cas associés à des éléments d’armure186. Les découvertes étruscologiques relatives à l’artisanat du textile ont permis d’appréhender le recours à deux types de matériau fibreux : le lin, fibre végétale, et la laine, fibre à déterminant animal. Les fouilles archéologiques entreprises au début des années 1970 aux alentours de Tarquinia ont mis en évidence des tissus en fibres de lin187,188.

Photographie d'un métier à tisser vertical à pesons et à une barre de lisses, exposé dans la vitrine d'un musée.

Reconstitution d’un métier à tisser étrusque.

L’artisanat textile des Étrusques relève d’une précocité et d’un développement industriel éloquents. Dans le cadre chronologique stricto sensu, on a ainsi estimé que les premières productions d’étoffes datent de la fin de l’âge du bronze récent, c’est-à-dire des xe et ixe siècles av. J.-C., pendant la période proto-etrusco-villanovienne188. Seules les nombreuses découvertes d’outils organiques, manufacturés à partir d’os, ou non organiques aj, tels que les pesons189, attestent de la dimension et de la portée économiques du secteur textile au sein de l’artisanat étrusque188,190. Le domaine économique du textile étrusque se caractérise notamment par la confection d’objets luxueux et ostentatoires, tels que des vêtements dont les trames filés sont affectées de « points sergés de type 2/2 »191. D’autre part, à l’image des différents produits de l’artisanat étrusque, les étoffes provenant des ateliers d’Étrurie se singularisent par d’importantes exportations, notamment dans les territoires campaniens d’occupation falisque192 à Rome192.

Photographie de la reconstitution, dans un parc boisé, d'un petit temple étrusque avec un fronton porté par deux colonnes et une architrave avec des bas-reliefs.

Détails des sculptures en incisée et en bas-relief de l’architrave du temple étrusque d’Alatriak.

La construction de navires commerciaux ou militaires193consomme énormément de bois. Ce matériau intervient également dans la confection de tonneaux à vin194, de pièces de mobilier tels que des klinai, des fauteuils195, des tables196, des coffres à vocation funéraire197 ou encore des éléments de trépieds196. Il peut également être employé dans la construction d’édifices et d’habitations, sous forme de poteaux198 ou encore sous forme de simples rondins destinés à l’acheminement de blocs de pierre taillée, et enfin comme combustible à l’élaboration d’objets métalliques. D’autre part, les fouilles archéologiques réalisées sur le territoire étrusque ont également mis en relief l’utilisation de bois pour la fabrication d’objets d’équipement de guerre dont des clipei, sorte de large bouclier de forme rondeal199, et de charsam200. On admet par ailleurs que ce type d’industrie est précoce. Des indices archéologiques d’artéfacts de nature boisée recueillis au cœur des couches sédimentaires de l’Étrurie concourent à démontrer que l’exploitation et la mise en œuvre de matériaux arborifères remontent à l’époque villanovienne I, c’est-à-dire au cours des xe et ixe siècles av. J.-C.201.

Travail de la pierre

La pauvreté du sous-sol étrusque en pierre de taille nécessaire à l’édification est contrebalancée par un savoir-faire architectural et artisanal significatif mis en œuvre par une ingénierie de la pierrecompétente. En témoignent les nombreuses voies de circulationanterrestres et les techniques avant-gardistes utilisées dans l’excavation rocheuse et l’élévation architecturale202 mais également la production de tombeaux et d’ex-votos funéraires ouvragés de pierre. Sous cet angle, le travail de la pierre procède d’un réel statut d’industrie et d’un secteur économique clairement défini203.

L’industrie de la pierre est fondée sur l’exploitation de carrièresprésentes dans l’ensemble des terres étrusques, que ce soit en Toscane ou en Campanie, mais également dans la zone septentrionale du Latium et ponctuellement dans la plaine du Pô. De natures et de caractéristiques variées, les matériaux qui en sont extraits présentent une grande diversité d’utilisation, tant dans l’architecture204,195 qu’en statuaire205 et en fabrication de produits domestiques comme la vaisselle ou d’outillage comme les tours de potier, les meules à aiguiser ou à moudre le grain205. Les Étrusques extraient, industrialisent et commercialisent ainsi six types principaux de roche : le tuf volcanique, le marbre (tout particulièrement le marbre de Carrare), l’albâtre, la pierre fétide, la calcarénite206 et le grès.

 

Poterie étrusque

Calice de couleur noire et ocre avec deux anses sur lequel est représenté soldat plantant un glaive dans un homme nu agenouillé au sol, regardés par un autre homme avec un marteau.

Sur ce calice est représenté Charuncombattant Achille, artefact attribué au ive siècle av. J.-C.

Partie haute d'un masque ovale en céramique où sont visibles les yeux et le nez.

Ex-voto en céramiqueao.

L’étude des céramiques étrusques confirme l’importance et l’ampleur des productions d’artefacts confectionnés à base de terre argileuse cuite. La production de l’impasto et celle du bucchero neroconstituent les deux principales formes de manufacture par cuisson. En raison de la multiplicité des contacts culturels et commerciaux à l’âge du fer, ce type d’artisanat de la terre cuite, caractéristique de la production de l’Étrurie « pré » et « protohistorique », procède et manifeste de nombreuses influences comme celles de la Grande Grèce et de la culture post-campaniformeap207 issue et spécifique aux peuples oscoombriens208.

Travail des métaux

Les ressources minières

L’industrie étrusque est essentiellement orientée vers une production métallurgique massive et ancienne99. Des éléments archéologiques de contexte chrono-culturel villanovien manifestant d’un processus industriel de fonte du métal ont été mis au jour au sein de couches sédimentaires de l’île de Pithécussia (bastion chalcidien situé en face de Naples) et à Cumes. Ces derniers, attestés comme étant issus de l’extension territoriale étrusco-villanovienne de l’île d’Ilva , attestent d’une phase industrielle de production du fer. De fait, le sous-sol du territoire étrusque offre d’abondantes ressources minières99.

Techniques et équipement

Peinture représentant un jeune homme en toge offrant un objet à deux hommes avec un armurier au travail derrière. On voit en arrière plan la représentation d'une cité antique avec des fortifications.

L’Armurier étrusque, peinture de Federico Faruffini (1833-1869).

L’artisanat métallurgique étrusque se distingue par son acquisition précoce de la technique par réduction directe. L’obtention du fer pur via son substrat, le minerai de fer, est attestée dès le milieu la période villanovienne, en particulier au sein des monts de la Tolfa209 et au cours du ixe / viiie siècle av. J.-C.dans la région périphérique septentrionale de Puflunaaq210. Outre la technique de purification des métaux par le processus de réduction directe, la technologie métallurgique étrusque manifeste également un statut de précurseur au sein de l’Europe antique, dans différents domaines de l’orfèvrerie. Il s’agit en particulier de procédés tels que l’étamage211. Par ailleurs différentes découvertes mettent en évidence la maîtrise du procédé métallurgique de granulation par l’or212.

Production et système monétaires

Articles détaillés : Monnaie étrusque et Monnaie de Populonia.

La monnaie étrusque, longtemps confondue avec celles des Romains et des Grecs213,214, se distingue grâce aux avancées effectuées de la fin du xixe au début du xxe siècle dans le domaine de la numismatique215. Les inscriptionsau revers des pièces de provenance étrusque permettent de les identifier213. Leur frappe s’effectue au sein d’ateliers situés dans l’une des grandes métropoles étrusques, notamment celles de Velathri, de Vatluna, de Talamons, d’Hatria, de Clusium et de Pufluna213. Leur dispersion géographique montre que, par le biais de transactions commerciales, les pièces étrusques ont été diffusées sur un vaste espace recouvrant approximativement l’Europe du Sud-Ouest. Les fouilles archéologiques ont mis en évidence ces pièces, issues d’ateliers de frappe étrusques, non seulement en Étrurie, mais également en Lombardie, chez les celtes d’Italie, les orobii de Côme, à proximité de l’étang de Berre216 en Gauleméridionale et centrale217. ainsi que sur les rives méditerranéennes et les îles tyrrhéniennes, telles que la Corse à Alalia218 et l’île de Gorgone219.

Les pièces sont généralement en bronze, en argent ou en or. La plupart sont fabriquées après la fin du ive siècle av. J.-C. Il existe plusieurs types d’avers, selon les époques et les cités d’émission. Un visage de Gorgone220 encadré de deux dauphins pour la période 300 – 250 av. J.-C. ; une tête de zilath lauré pour la fin du iiie siècle av. J.-C. ; un profil de Tiniade la même période ; une face de pieuvre datant environ de 217 – 215 av. J.-C. ; une série de pièces en or portant sur l’avers une tête de lion, issue d’un atelier de Pufluna et attribuée à l’époque de la deuxième guerre punique ; une autre série, avec la déesse Minerve sur la face et un genre d’oiseau frappé sur le revers (215 – 211 av. J.-C.) ; une monnaie d’Aritim portant le visage d’un homme d’origine africaine sur la face et la représentation d’un éléphant sur le revers (208 – 207 av. J.-C.).

 

Culture

Arts

Vase en forme de canard décoré de femmes nues volant au milieu de plumages stylisés.

Vase en forme de canard, Chiusi. Décor polychrome : femmes nues volant au milieu de plumages stylisés, ive siècle av. J.-C.

Article détaillé : Art étrusque.

Les Étrusques, habiles artisans, comptent dans leurs rangs des peintres de fresques (comme celles des tombes de Tarquinia et sur vases) et des sculpteurs qui réalisent des œuvres tant en bronze qu’en terre cuite. Ils sont également d’excellents orfèvres et d’habiles métallurgistes. On peut voir leurs œuvres dans les grands musées italiens, comme ceux de Florence, du Vatican (par exemple, le musée grégorien étrusque) ou de Volterra (par exemple, le musée Guarnacci). Une approche pétrie d’esthétique gréco-romaine « classique » est heurtée par la liberté de déformation des corps de l’esthétique étrusque à des fins d’expressivité. L’art étrusque est un art de mouvement221.

Langue, écriture et système numéral

La langue étrusque ne peut être rattachée au groupe des langues indo-européennes et est considérée comme appartenant à un substrat pré-indo-européen222. Si son alphabet permet de la lire, son déchiffrement demeure encore difficile et très incomplet en 2017.

Une première inscription est découverte en 1556 dans l’agglomération de Pérouse, en Ombrie, sur une statue en bronzeappelée L’Arringatore. Cette inscription appartient à une langue alors inconnue, l’étrusque. Contemporaine de la République romaine, à la fin du Ier millénaire av. J.-C., elle montre la persistance du substrat ethnique étrusque sous le pouvoir politique des Romains. L’inscription figurant sur la tunique de L’Arringatore est une dédicace consacrée à un magistrat romain223.

Au fil des découvertes, un corpusd’inscriptions en étrusque a été constitué, répertoriées principalement dans le Corpus Inscriptionum Etruscarum (CIE) et provenant pour la plupart d’entre elles de Toscane, de Campanie, du Latium, mais aussi d’endroits plus éloignés avec lesquels l’Étrurie entretenait des rapports diplomatiques ou commerciaux comme la Gaule du sud-est, la Corse, la Sardaigne et l’Afrique du Nord dans la zone d’influence de Carthage224. On recense à la fin du xxe siècle environ dix mille inscriptions étrusques, mais la très grande majorité consiste en textes très brefs, épitaphes ou dédicacesd’ex-voto, avec une énorme quantité de noms propres. Les 34 inscriptions bilingues, simples épitaphes tardives, n’offrent guère de correspondances linguistiques, et les textes connus qui dépassent la centaine de mots sont rarissimes et incomplètement traduits225.

L’abécédaire de Marsiliana, le plus ancien alphabet étrusque connu (vers 700 av. J.-C.).

L’alphabet étrusque est dérivé d’un alphabet grec occidental employé par des Grecs de Cumes à la fin du viiie siècle226. Les adaptations apportés par les Étrusques montrent que leurs phonèmes étaient très différents de ceux d’une langue indo-européenne. Ainsi l’étrusque note la consonne sifflante avec deux signes distincts Σ (sigma) et M (san), différence de prononciation ignorée en grec, tandis que les phonèmes B, D et O sont inutilisés : le nom grec « Diomèdès » est transcrit « Tiumite » en étrusque227.

De multiples tentatives de rapprochement entre l’étrusque et une langue apparentée, méditerranéenne, européenne ou moyen-orientale, ont été infructueuses. Les seules langues qui présenteraient une parenté avec l’étrusque sont le rhétique d’Italie du Nord et le lemnien, parlée dans l’île de Lemnos avant son hellénisation à partir de la fin du vie siècle av. J.-C.La stèle de Lemnos comporte trente-trois mots rédigées dans une langue présentant des similitudes linguistiques avec l’étrusque228. Une seconde inscription de quatre mots mise au jour en 2005 sur la même île confirme ce rapprochement229.

 

La numération étrusque est un système numéral adapté de la culture grecque attique et qui fut transmise en grande partie à la civilisation romaine. Leur système est à base 10. Les Étrusques écrivent IIII pour 4 (comme cela subsiste sur les cadrans d’horloge). La pratique de la soustraction jusqu’à 3 chiffres est courante : ils écrivent 17 comme « ci-em zathrum » (3 ôté de 20), 18 comme « esl-em zathrum » (2 ôté de 20) et 19 comme « thun-em zathrum (1 ôté de 20). Des nombres jusqu’à 100ont été retrouvés sur les sarcophages pour exprimer l’âge des morts (par exemple, « II +++↑ », à lire de droite à gauche, pour les 82 ans du mort sur un sarcophage du Musée archéologique national de Tarquinia).

Les 6 premiers chiffres, présents sur les dés étrusques230 (à jouer ou à divination), comportaient les chiffres de 1 à 6 suivant leurs symboles qui s’écrivaient en toutes lettres : θuzalcihuθmaχ et śa (pour 1, 2, 3, 4, 5 et 6). La valeur des suivants s’écrivaient par les opérations reportées : mach + zal = sept ; thu + huth = sept ; ci + ša = sept.

Mot étrusque Nombre décimal Symbole étrusque Nombre romain
θu 1 I I
maχ 5 Λ V
śar 10 + puis X X
muvalχ 50 L
? 100 C ou Ж C

(Les caractères employés ici pour représenter les formes anciennes des chiffres sont empruntés à diverses écritures, par ressemblance. Le tracé réel des caractères ne peut être directement reproduit ici.)

Religion

Antéfix (motif initialement placé sur un toit ou une corniche) en terre-cuite peint en noir et en rouge représentant la tête d'un homme souriant avec une barbe et une moustache.

Antéfixe étrusque représentant le dieu-fleuve Achéloos, ive siècle av. J.-C.

La vie quotidienne des Étrusquesest empreinte de religiosité, au point que Tite-Live écrit qu’ils tenaient « plus que toute autre nation à l’observation des rites religieux »231. Ils suivent des rites bien précis, consignés dans les traités de la Etrusca disciplina consacrés à la divination, aux cultes de fondation des cités et de consécration des sanctuaires, au monde d’outre-tombe, aux limites de la vie et au destin usant du bornage sacré232.

Mythologie étrusque

La mythologie chez les Étrusques est née de la révélation faite aux hommes par la nymphe Bégoé (ou Végoia) et le génie Tagès. La première était liée à la fertilité et les rituels (consignés dans un traité) dépendaient de celle-ci. Le second passait pour être un enfant chauve, un enfant-vieillard sorti d’un sillon de la terre. Cette révélation, aux dires des anciens, a été consignée dans le corpus des livres sacrés, sous le nom de Etrusca disciplina232.

Le panthéon étrusque.
Divinité étrusque Nom grec Nom latin Fonction(s)
Tinia / Tina Zeus Jupiter dieu de la lumière, roi des dieux et maître des Cieux
Uni Héra Junon reine des dieux, sœur et femme de Tinia
Sethlans Héphaïstos Vulcain dieu du feu et des métaux, fils de Uni
Turan Aphrodite Vénus déesse de l’amour, de la beauté, de la fécondité et de la santé
Nethuns Poséidon Neptune dieu de la mer, frère de Tinia
Turms Hermès Mercure dieu du commerce, des marchands, et protecteur des voyageurs
Laran Arès Mars dieu de la guerre
Maris Déméter Cérès déesse de l’agriculture
Aritimi / Artumes Artémis Diane déesse de la chasse et de la virginité
Apulu / Aplu Apollon Apollon dieu du Soleil et de la lumière, frère jumeau de Aritimi
Menrva Athéna Minerve déesse de la fureur guerrière, de la sagesse et des arts
Fufluns Dionysos Bacchus dieu du vin et de la fête
Usil Hélios Sol dieu du Soleil
Corvus dieu messager

Rites funéraires

Tête stylisée en céramique avec un crâne allongé, une boucle d'oreille en or et un menton assez long, des trous et des fissures sont visibles.

Têtes de canope de Chiusi.

La tombe étrusque obéit aux nombreux rites funéraires en vigueur suivant les périodes de sa civilisation. De l’urne biconique et de l’urne-cabane villanoviennes de l’âge du fer à la tombe à zirointégrant le canope de Chiusi avec son couvercle anthropomorphe, puis les sarcophages architectoniques à bas-reliefs mythologiques (qui deviennent figurés avec les couvercles sculptés représentant le défunt seul ou accompagné de son épouse en banqueteurs), des tombes collectives rassemblant les membres d’une même famille (noble), décorées de fresques, rassemblant un mobilier funéraire riche, tous ces rites montrent la durée de la civilisation étrusque depuis la fin des temps préhistoriques jusqu’à la période romaine, avec l’évolution des rites passant de la crémation à l’inhumation, puis retournant à l’incinération (voir également les tombes à pozzetto, les tombes à volta et à camera en formes de maison et les tombes à tramezzo à cloison).

Les tombes sont le plus souvent regroupées en nécropoles. Les principaux sites sont situés à Tarquinia avec celui de Monterozzi(6 000 tombes, dont 200 peintes) ; Cerveteri : nécropole de Banditaccia ; Manciano : Statonie ; Véies sanctuaire de Portonaccio ; Castiglione della Pescaia : area archeologica di Vetulonia dans la frazione de Vetulonia ; Orvieto : Nécropole du Crucifix du Tuf et Nécropole de Cannicella ; Sorano et Sovana : Area archeologica di Sovana ; Sarteano : nécropole des Pianacce ; Cosa étrusque près d’Orbetello : Tagliata Etrusca et Spacco della Regina ; Norchia et Castel d’Asso dans le Latium.
D’autres sites secondaires se trouvent à Prato : Nécropole de Prato Rosello ; Colle di Val d’Elsa : site de la frazione Dometaia ; Marzabotto et Mevaniola en Émilie-Romagne233.

 

Société

Classes sociales

La société étrusque se composerait de deux classes, les maîtres et les esclaves. Les principales sources, les auteurs latins et grecs, face à des réalités sociales qu’ils appréhendaient mal, ont employé des expressions familières mais approximatives234 pour essayer de traduire des situations où la notion de liberté est moins nette et comporte des degrés alors que les Romains et les Grecs connaissaient deux statuts légaux bien distincts, libres et esclaves235.

En latin, Tite-Live emploie sans nuances la notion de servitus(servitude) et le mot servi (esclaves) pour désigner les individus qui n’appartiennent pas au groupe dominant. Valère Maxime fait de même pour évoquer la prise de pouvoir des « esclaves » à Volsinies236Aurelius Victor237emploie les termes libertinus ou libertus, c’est-à-dire affranchis en latin pour désigner des catégories d’individus qui n’ont peut-être pas fait l’objet d’une manumissio de type romain. Les étruscologues citent dans ce contexte Denys d’Halicarnasse238 qui emploie en grec le mot de pénestes, désignant en Thessalie des groupes réduits au servage, dans un état de dépendance entre libre et non libre. Dans certains documents bilingues étrusque-latin, le terme libertuscorrespond au mot étrusque lautuniou, par syncope, lautni239, dérivé du mot lautn qui signifie famille au sens élargi (la familia romaine)240. Au-dessus des lautni, il existerait un groupe d’individus portant le nom d’etera, correspondant peut-être aux clients romains241. Certaines inscriptions étrusques mentionnent des lautneteri, combinant les mots lautni et etera, qui pourraient désigner des affranchis faisant partie de la clientèle de leur ancien maître242.

La famille

Aux yeux des Grecs, deux aspects caractérisent la société étrusque : le rôle de la femme qui contrairement à la Grèce participe activement à la vie sociale et le luxe exubérant du mode de vie des classes dirigeantes, fortement conditionné par l’importance du banquet243.

Les défunts sont souvent représentés sur les couvercles des sarcophages comme s’ils participaient au sympósion, étendus sur le caractéristique tricliniumadopté par la suite par l’élite romaine244.

La famille étrusque est composée du père et de la mère vivant avec les enfants245. Cette structure est reproduite dans le placement des lits et des chambres dans les tombes. Certains degrés de parentés nous sont connus grâce aux inscriptions reportées dans les tombeaux : papa (grand-père), ati nacna (grand-mère), clan (fils), sec(fille), tusurhtir (époux), puia(épouse), thuva (frère) et papacs(neveu)246.

Fresque de couleur noire, ocre, verte et rouge montrant un visage de femme avec une couronne d'olivier, des cheveux longs et bouclés et deux colliers.

Vélia Spurinna (fresque de la Tomba dell’Orco).

La femme étrusque jouit sans doute d’une considération et d’une liberté plus grande que chez les peuples avoisinants et participe à l’intense activité de la société. Elle « sort » souvent « sans rougir, pour être exposée au regard des hommes »247, participe aux cérémonies publiques, aux danses, concerts, jeux ; elle préside même parfois à partir d’une estrade appropriée248,249. Parée de tous ses bijoux elle participe aux banquets allongée sur la même klinê que son mari et assiste aux jeux étrusques et aux spectacles, ce qui scandalise les Romains pour qui etrusca est synonyme de prostituée(décriée également par les Grecs dans la Truphè étrusque).

Des écrits historiques rapportent des faits dont une femme est l’une des protagonistes, comme c’est le cas pour Tanaquil250Vélia Spurinna et d’autres.

La mère, avec le père, transmet son nom aux enfants, surtout parmi la classe la plus élevée de la société. Sur les épigraphes le nom de la femme est précédé par le prénom (son nom personnel) comme affirmation de son individualité au sein du groupe familial. Elle possède des biens en son nom : en effet, les noms propres de femme sont fréquemment gravés sur la vaisselle et les fresques funéraires (Ati, Culni, Fasti, Larthia, Ramtha, Tanaquil, Veilia, Velia, Velka)251.

Sciences

Hydraulique

Article détaillé : Hydraulique étrusque.

La maîtrise par les Étrusques de l’hydraulique, c’est-à-dire la science de l’écoulement de l’eau, est attestée dès le colmatage et le drainage de la Maremme252 ; Romeleur doit l’assèchement du marais où s’éleva ultérieurement le Forum Romain et la réalisation de laCloaca Maxima (dû aux travaux de Tarquin l’Ancien253).

Théurgie en médecine

Bloc de terre-cuite de forme circulaire avec un côté arrondi et un côté avec un trou.

Utérus votif étrusque retrouvé au sanctuaire de Tessennano près de Vulci.

La médecine étrusque a probablement reçu des apports hellènes avec Hippocrate et de la Grande-Grèce avec Alcméon de Crotone. La littérature grecque et latine, avec par exemple les écrits d’Hésiode (Théogonie), de Théophraste (Historia Plantarum), de Pline l’Ancien (Historia naturalis), de Varron (De re rustica), de Pline le Jeune (Lettres) et de Diodore de Sicile font peu état de la médecine étrusque. Néanmoins, les restes archéologiques et ex-voto permettent d’affirmer que celle-ci tenait une place importante dans la société254. Cette médecine était de type théurgique et de nombreuses divinités étaient invoquées comme TiniaUniLaranMenrva et Turan. Les fouilles archéologiques ont mis au jour des sanctuaires où l’on a trouvé des reproductions anatomiques et les étruscologuesen ont déduit que les « fidèles » sollicitaient en échange d’offrandes la guérison de la partie malade qui était reproduite soit en cire ou en plâtre et déposée au sanctuaire auprès du dieu vénéré255,256. Le diagnostic de la maladie était le fruit de l’appel aux oracles et aux prodiges ; l’observation d’éléments comme la foudre ou le vol d’oiseaux, le tirage au sort de jetons ou de plaquettes, l’observation de fumées et le détail des viscères d’animaux sacrifiés déterminaient aussi le traitement. Le rituel religieux était composé de suppliques, prières, invocations, processions, sacrifices d’animaux par l’intermédiaire de l’haruspice257. D’après l’Etrusca disciplina (la science des pratiques religieuses et divinatoires étrusques), la vie humaine atteignait au maximum 84 ans, divisée en douze fois sept ans, et tant que l’être humain n’avait pas atteint dix fois sept ans, il pouvait conjurer le destin par des rites propitiatoires. Les haruspices étrusques exerçaient leur art divinatoire en examinant les viscères d’animaux sacrifiés (mantique) : rate, vésicule biliaire, cœur, intestins, poumons et surtout le foie (hépatoscopie). Diverses représentations d’haruspices examinant le foie nous sont parvenues ainsi que des foies en bronze et terre cuite avec des détails anatomiques précis à partir de modèles ovins. L’haruspicine a joué probablement un rôle indirect dans la connaissance anatomique et morphologique de certains viscères même si l’évaluation du volume, du système nerveux et de la lobation obéissait uniquement à des impératifs divinatoires254.

Les temples où se pratiquaient les rites afin d’obtenir la grâce divine étaient des lieux destinés à la prière et au culte. À cet effet les fidèles apportaient des offrandes afin d’être entendus par la divinité. Les fouilles effectuées en Campanie et dans la zone etrusco-latiale (comme à Tessennano dans le Viterbe) ont mis au jour de nombreuses terre cuites architectoniques et votives. La plus grande partie des ex-voto, de type anatomique, datent du ive – iiie siècle av. J.-C.258 et sont liés à la sanatio (c’est-à-dire la guérison) ou encore au remerciement ex voto suscepto (c’est-à-dire selon le vœu par lequel on s’est engagé)258. Les parties anatomiques représentées sont des membres et des organes. Des objets votifs représentent des organes génitaux masculins et féminins demandant la fertilité aux dieux259. La connaissance de l’anatomie des Étrusques est en partie due aux haruspices qui, par l’analyse des viscères, croyaient comprendre le message divin et prévoir l’avenir. En effet, au moment du sacrifice de l’animal, la croyance estimait que le dieu imprimait sur les viscères de celui-ci les informations destinées aux hommes. Il était donc indispensable de connaître la composition intérieure et les déformations de l’organe. Toutefois, les représentations anatomiques sont en général approximatives260.

Médecine

Les Étrusques avaient une bonne connaissance de la médecine(anatomiechirurgie et physiologie)261. L’iconographie de la civilisation étrusque donne une part importante à l’anatomie humaine et la morphologie des personnages représentés témoigne d’une connaissance de la musculature du tronc et des membres.

La quasi totalité des informations inhérentes aux connaissances médicales de cette civilisation sont le résultat d’hypothèses et de déductions. Elles se basent sur les découvertes archéologiques et les ex-voto anatomiques de viscères humains et animaux. Ces derniers ne sont pas uniquement caractéristiques de la civilisation étrusque ; ils se rattachent à une longue tradition de représentations poly-splanchniques de l’Antiquité gréco-latine254.

Des auteurs antiques rapportent certaines caractéristiques de la médecine étrusque. Hésiode, dans sa Théogonie, rapporte que leur connaissance des plantes médicinales provient de leurs aïeux, les fils de CircéAgrios et Latinus261Varron rapporte l’existence au mont Soracte d’un collège sacerdotal qui élaborait un médicament anesthésiant261.

Les Étrusques connaissaient les propriétés bénéfiques des eaux thermales qu’ils employaient dans le traitement de nombreuses maladies. Les sources thermales étaient des sanctuaires spécialisés, et l’accès aux eaux se faisait par étapes selon des rites appropriés : l’achat préalable des représentations votives des parties anatomiques à soigner, leur accrochage sur les parois du temple et l’immersion dans les eaux par exemple261Scribonius Largus, médecin et écrivain romain, souligne l’efficacité de diverses plantes médicinales et des eaux ferrugineuses utilisées pour les soins de la vessie (définies, de fait, comme vescicariae)262. Les eaux thermales de l’Étrurie semblent particulièrement appropriées par la variété de leurs caractéristiques263. Selon les étruscologues elles existaient en abondance et étaient utilisées à grande échelle. La terre d’Étrurie servait à la confection d’emplâtres. Néanmoins, seules quelques citations de StrabonHorace et Tibulle, et seuls des débris de statues et des ex-voto subsistent pour témoigner de cet engouement264.

D’après ThéophrasteDioscoride et Pline l’Ancien, les Étrusques sont des experts dans la préparation de drogues. Leurs descriptions permettent d’identifier l’hellébore, la ciguë, le colchique, le mille-feuille, la typha angustifolia et latifolia. La résine de pin est utilisée en cosmétique, parfumerie et pharmacie.

La thérapie principale étrusque est probablement à base d’herbes et de plantes du territoire. Néanmoins, la difficulté du dosage ne permet pas de définir la limite entre remède et toxicité265Ovide préconisait le Semen Tuscum, une sorte de poudre de beauté264. En cosmétique, il s’agit probablement de l’épeautre dont la farine était utilisée pour les masques faciaux266.

L’étude philologique a mis en évidence quatre plantes principales. La Nepeta permet l’extraction d’une huile essentielle cicatrisante, qui stimule aussi la circulation sanguine et la digestion266. Les fleurs de la menthe pouliot aident à la digestion et l’activité du foie ; la tradition populaire attribue à la menthe une régularisation menstruelle relaxante. En usage externe, elle a des propriétés antiseptiques et antalgiques266. L’ajonc est une plante laxative et diurétique266. Enfin la Radia, probablement la ronce, était aussi utilisée ; les feuilles et les fruits ont des propriétés astringentes, anti-inflammatoires, diurétiques, et servent à soigner les hémorragies internes266. Les autres plantes citées par Dioscoride comme étant utilisées par les Étrusques ont toutes une racine indo-européenne : aubépine (sédatif) ; gentianearum266.

Les fouilles organisées à Tarquiniaont mis en évidence des restes de graines et de fruits minéralisés et carbonisés. Les espèces répertoriées appartiennent essentiellement à des plantes comestibles. Elles comportent céréales, légumineuses, figues et raisins et des restes minéralisés de plantes médicinales ou aromatiques : graines de pavot, melons, persils, céleris et romarins185.

Maquette en terre-cuite montrant de manière stylisé la représentation d'un utérus selon les Étrusques.

Utérus267.

Maquette en terre-cuite montrant de manière stylisé les viscères d'un être humain.

Plaque polyviscérale268.

En chirurgie, les Étrusques pratiquaient la trépanation crânienne et la prothèse dentaire en or, comme en témoignent certains restes humains et des terres cuites269.

La circoncision était usitée et les représentations d’organes anatomiques retrouvées mettent en évidence de nombreux organes internes comme le cœur, les poumons, le foie, ainsi que des utérus renfermant étonnamment une petite boule qui pourrait être la plus ancienne représentation de la vie intra-utérine de l’histoire270. Parmi les pièces archéologiques trouvées lors de fouilles figurent de nombreux instruments chirurgicaux ainsi que de nombreuses représentations dans les tombes et les trousseaux funéraires. Les instruments chirurgicaux trouvés sont majoritairement en bronze, parfois en fer. On distingue des outils de cautérisation à pointe lanceolata(longueur d’environ 20 cm). Ces instruments une fois chauffés étaient appliqués sur les tissus afin de cautériser les plaies et arrêter les hémorragies271 : des couteaux (longueur d’environ 6 cm), sorte de bistouri à lame arrondie pour les incisions ; des petites pinces lisses pliées en oblique par rapport aux branches (longueur moyenne 15 cm) servant à l’extraction de corps étrangers comme les échardes et os brisés271 ; des sondes, dont une extrémité est en forme d’olive et l’autre à spatule ou cuillère (longueur d’environ 15 cm)271 ; la tenaille (longueur entre 30 et 50 cm) permettait entre autres l’extraction de dents ou de corps étrangers. Le « Thumi » (longueur d’environ 15 cm) est un instrument en bronze comportant une extrémité en forme de demi-lune et une autre en forme de poignée plate271. Néanmoins, la datation, l’origine de ces outils et leur usage ne font pas consensus. En effet, cette instrumentation évoluée, comparable à celle des Grecs et des Romains, peut être aussi bien issue d’une fabrication locale ou importés en Étrurie. Sur les squelettes des nécropoles, les étruscologues ont retrouvé des membres fracturés, ayant fait l’objet de soins orthopédiques. En effet, ceux-ci sont recomposés et ressoudés, le patient ayant survécu pendant de nombreuses années après l’intervention272.

Les Étrusques étaient d’habiles transformateurs de métaux. En odontologie, ils ont mis à profit les techniques du travail de l’or afin de créer des prothèses dentaires visibles encore aujourd’hui dans des crânes extraits de nécropoles273. Deux types d’appareillages ont été retrouvés sur des maxillaires : des contentions et des ponts fixesservant à remplacer les dents absentes ou à prévenir le mouvement des dents bordant une zone édentée. Diverses pièces archéologiques sont conservées au Musée archéologique de Florence(contention dite « de Chiusi » et contention dite « de Populonia »), au Musée archéologique de Tarquinia (contention de Tarquinia datée du ive siècle av. J.-C.), au musée universitaire de Gand(contention d’Orvieto)274 et au Public Museum de Liverpool275,276. Les dents de remplacement, obtenues à partir d’ivoire animal ou humain, étaient maintenues par des ponts en or et parfaitement adaptées à la mâchoire du patient274. Selon Mario Tabanelli, ces techniques dénotent une influence phénicienne277.

Les Étrusques étaient experts dans le domaine de la prévention car ils accordaient beaucoup d’importance à l’hygiène personnelle, l’alimentation ou l’activité physique. Ils considéraient l’aménagement et l’entretien de leur cadre de vie comme des priorités, œuvrant continuellement à la bonification des marécages et au contrôle des cours d’eau près desquels étaient bâties les cités. La construction de galeries dotées de plaques de plomb perforées permettait le drainage de l’eau dans les endroits où elle pouvait stagner, évitant ainsi la formation d’agents pathogènes278,279. Ils savaient construire des conduites d’eau, transporter l’eau potable et évacuer les eaux usées. La Lex regia de Numa Pompilius aurait une origine étrusque et la tradition rapporte que Tarquin le Superbe fit construire la Cloaca Maxima par des hommes venus d’Étrurie280.

Musique et danse

Dans le domaine musical, les Étrusques emploient notamment l’aulosar, un instrument à vent en bois également attesté chez les Grecs et les Romains283,284, et rappelant, de par sa forme et son utilisation, le hautbois285.

Les instruments de musique à caractère harmonio-vibratoire, tels que des lyres, des cithares et des harpes, ou encore du type aero-vibratoire munis d’une anche, tels que le plagiaulos, la flûte de Pan (ou syrinx)286, la flûte d’albâtre et le cor196, sont également représentatifs de l’art musical étrusque196,287.

Le peuple étrusque est également l’inventeur du buccin. Cet instrument à vent est utilisé à des fins guerrières : le rythme musical produit par les joueurs de buccin se présente comme un signe à caractère belliqueux196. Leur air musical syncopé s’harmonise particulièrement avec les sessions de tripudium (une danse effectuée à trois temps)288.

Hormis le tripudium, ce peuple connaît d’autres types de danses « sautées », au cours desquelles se produisent des danseurs qui sont appelés ludions. Il existe aussi un style de danse étrusque dite « au pas glissé »as. Enfin, les danses bachiques, dont les représentations apparaissent sous la forme de peintures murales dans la tombe du Triclinium et celles de la tombe des Bacchants, affichent des couples de ludions qui réalisent des figuress’apparentant à des courses de Silènes et de Ménades288,289.

 

Les différentes exécutions d’arts musicaux, de même que celles des arts gestuelslyriques et ceux de la danse, figurent comme parties intégrantes des ludi (ou spectacles de jeux et épreuves sportives) étrusques290,291.

Jeux et sports

 Ludi.

Photographie de trois dés à six faces taillés dans de l'os.

Dés taillés dans de l’os, musée du Louvre292.

Fresque de couleur ocre et noire, abîmée en son centre et représentant un jeune homme assit sur une chaise longue, vêtu d'une toge et tenant un vase dans sa main.

Joueur de cottabe, v. 510 av. J.-C.musée du Louvre.

Comme beaucoup d’autres rites et traditions greques importés par les Étrusques, puis transmis en grande partie aux Romains, les ludi sont parmi les jeux les plus connus. Ils sont représentés en particulier sur les fresques des tombeaux et dans les scènes des vases a figure nereou rosse. On notera aussi le kottabos (le lancer de gouttes de vin), l’askôliasmos (un jeu d’équilibre sur une outre en peau gonflée d’air et huilée), le jeu de l’Empuse, les jeux du cirque293 (chevaux et pugilistes294 du Grand cirque de la vallée Murcia, organisé par Tarquin l’Ancien), celui de la balle (episkyrosou harpastum), les dés étrusques.

Souvent ces jeux, comme la boxepar exemple295, sont des rites sacrés, destinés aux célébrations funèbres296.

Postérité et héritage culturel au Haut-Empire Romain

Rome, qui sous Auguste fait de l’Étrurie la septième région d’Italie (la REGIO VII), subit fortement leur influence, qui perdure dans les institutions, les modes de vie, la langue, les goûts, l’amour du luxe, du faste et des banquets, la danse et la musique. Les goûts étrusques sont attestés par les peintures ornant leurs tombes, quoique ces dernières nous renseignent surtout sur ceux des classes aisées, c’est-à-dire sur les goûts d’une minorité de la population. L’empereur Claudeest lui-même un spécialiste de la culture étrusque297 qui rédigea en grec une histoire des Tyrrhéniens en vingt livres298.

Les dieux romains, que beaucoup pensent être empruntés aux Grecs, sont probablement empruntés aux Étrusques qui eux-mêmes tout long de leur période ont pu être influencés par les dieux des peuples italiques et par le Panthéon Grec299. Ainsi, ils vénèrent Menrva (déesse armée), Tinia (dieu puissant du ciel), Turan (déesse de la puissance féminine), les Tinias Clenar (fils jumeaux de Tinia) ou Hercle (fils de Tinia à qui furent imposés des travaux). Ces dieux n’étaient pas représentés avant que les Étrusques ne découvrent le Panthéon grec. Ils en empruntent l’iconographie pour représenter leurs divinités en gardant leur originalité ; ils n’ont ainsi pas les mêmes histoires299. Ils transmettent ensuite leur propre Panthéon (noms et iconographies) aux Latins, qui le surimposent à leurs divinités antérieures. C’est pour cela que les dieux romains se nomment Minerve, Jupiter, Hercule… et non Athéna, Zeus, Héraclès, etc. Seuls Bacchus et Apollon sont des emprunts directs au Panthéon grec car il n’existait pas de divinité équivalente dans la tradition étrusque.

La triade capitoline romaine (Jupiter/Junon/Minerve), marqueur culturel romain à qui de nombreuses villes romaines ont bâti un temple à triple cella, est aussi issue des Étrusques300, chez qui ce type de temple est courant.

D’autres symboles, très fortement romains, comme le siège curule des sénateurs romains, sont directement empruntés aux objets de pouvoir étrusques301. Comme le révèlent les textes des anciens et les sources historiographiques récentes, la civilisation étrusque a contribué au développement de la culture romaine et a probablement permis l’introduction de la pensée philosophique302.

Historiographie

Les principales sources sur les rois étrusques de la Rome antique sont Tite-Live, lui-même d’Étrurie, et Denys d’HalicarnasseHérodoterapporte une thèse de l’origine lydienne (orientale) des Étrusques. Denys d’Halicarnasse est le seul à proposer la thèse d’un peuple autochtone. Nous avons la connaissance de pièces de théâtre d’une littérature historique Tuscae historiae écrites en étrusque, mais elles ne nous sont pas parvenues. Les acteurs professionnels romains s’appelaient histrions, c’est-à-dire ister en étrusque.

Au début du ier siècle, l’empereur romain Claude prend pour première épouse Plautia Urgulanilla, une femme étrusque. On compte parmi les œuvres de l’empereur, une Histoire des Étrusques en vingt volumes et un dictionnaire de langue étrusque qui sont perdus. Il serait en outre la dernière personne ayant été capable de lire l’étrusque303.

L’histoire des Étrusques est redécouverte à la Renaissance, étude soutenue par Laurent le magnifique et surtout Cosme Ier, qui voulaient affirmer la grandeur de la Toscane304.

En 1498, Annius de Viterbe, moine dominicain publie un recueil d’inscriptions étrusques et propose une tentative de déchiffrement de leur langue, l’étrusque. Le savant écossais Thomas Dempster rédige entre 1616 et 1619 le traité De Etruria Regali, un des premiers ouvrages d’étruscologie. L’ouvrage publié en 1723, accompagné de planches de dessins de poteries et d’artefacts anciens, lance l’« étruscomanie »305.

À partir du xviie siècle, les fouilles se spécialisent, regroupant exclusivement des objets étrusques. En 1731, les fouilles de Volterracommencent et un musée y est ouvert à partir de 1750. L’académie étrusque de Cortone, fondée en 1726, est ouverte à tous les savants du monde faisant avancer la connaissance du monde étrusque et donnant lieu à des nouvelles hypothèses. Les études portent sur la langue étrusque, l’alphabet étrusque et l’origine des Étrusques. En 1789, l’abbé Luigi Lanzi produit un ouvrage interprétant la quasi-totalité de l’alphabet, et replace le rôle et le rapport des étrusques avec les civilisations romaine et grecque. Il comprend que bon nombre de vases que l’on qualifie d’étrusques sont faits sur commande par les Grecs306. En 1810, Giuseppe Micalipublie un ouvrage proposant une origine locale aux Étrusques307.

Au xixe siècle, bon nombre de sépultures sont trouvées par hasard. Les fouilles se multiplient sans rigueur rendant la datation des pièces et leur localisation compliquées. Dans les années 1830, des archéologues allemands et français fondent l’Institut de correspondance archéologique. En 1836, près de Cerveteri, la nécropole de Banditaccia révèle du mobilier intact et à partir des objets récoltés, le pape Grégoire XVI organise le musée grégorien au Vatican. En , une exposition d’œuvres à Londres provoque un engouement et est suivie de plusieurs publications. L’étruscomanie qui s’était développée dès la Renaissance, par la simple accumulation de vestiges et s’est poursuivie au xviiie siècle s’accroît par la découverte des grands sites et de leurs tombes peintes. Cet engouement se traduit même par l’établissement d’un style étrusquequi touche l’ameublement, un goût pour les objets « à l’étrusque » qui favorise le pillage à grande échelle par les tombaroli, et la fabrication de faux qui se poursuit aux xixe et xxe siècles.

L’étruscologie qui fait suite à l’étruscomanie des collectionnistesvoit un réel développement au xixe siècle308. Les vestiges sont mis en valeur par les adeptes du Grand Tour qui parcourent l’Italie, tels que James Byres, George DennisAdolphe-Noël Desvergers et William Hamilton309,310, et qui sont à l’origine des grandes fouilles souvent pillées par les tombaroli.

À partir des années 1840, les Corpus d’inscriptions commencent à paraître sous l’égide de l’Académie des sciences de Berlin. Le Corpus Inscriptionum Etruscarum est édité au début des années 1920. En 1927 se crée l’Istituto di studi Etruschi ed Italici311 qui publie la revue Studi Etruschi. L’institut organise des colloques et des congrès.

Cette civilisation suscite, encore au xxie siècle des interrogations et des problématiques non résolues. Néanmoins, l’intérêt porté par les historiens et par le public, grâce aux nombreux sites, musées dédiés, expositions permanentes et éphémères, demeure toujours vivace312.

Notes et références

Notes

  1.  D’après Jean-Marc Irollo dans son ouvrage Histoire des Étrusques« l’époque villanovienne est la préhistoire des Étrusques »2.
  2.  Ces douze cités-États sont également dénommées le Dodécapole étrusque, dans le domaine spécifique de l’étruscologie4.
  3.  C’est-à-dire les souverains romains : Tarquin l’AncienServius Tullius et Tarquin le Superbe.
  4.  Frère de Tarquin l’Ancien.
  5.  Très probable souverain étrusque ayant régné sur la cité-État de Cisra, en témoigne une dédicace épigraphique portée sur l’une des lamelles de Pyrgi et corroborant son existence8.
  6.  Roi étrusque de Véies au cours du ve siècle av. J.-C.
  7.  Plus précisément : les celtes de la culture de Golasecca.
  8.  En grec, θύειν signifie offrir des sacrifices aux dieux.
  9.  Que l’on surnommait également « Le père de l’histoire »11.
  10.  Selon un passage de son œuvre Antiquités romaines, Livre I, 30.
  11.  Ou encore Tuscie.
  12.  Autrement dit, jusqu’à leur assimilation définitive comme citoyens de la République romaine, au ier siècle av. J.-C., après le vote de la lex lulia pendant la 1re guerre sociale. Les Étrusques furent, pour Rome, dès les débuts de l’époque républicaine, et postérieurement au départ du dernier roi étrusque, Tarquin le Superbe, ses principaux adversaires.
  13.  Soit en termes de datation chrono-culturelle, approximativement 720 – 580 av. J.-C.36.
  14.  À l’instar de la Grande-Grèce, de la Phénicie, de la cité-État de Tyr, ou encore de Carthage.
  15.  Document épigraphique (vers 670 av. J.-C.) mis au jour à proximité de la commune d’Orbetello, dans la province toscane du Grosseto.
  16.  D’un point de vue géostratégique et économique, Rome est située sur la route commerciale étrusque reliant l’Étrurie toscane à l’Étrurie campanienne46.
  17.  L’œuvre est une fresque signée par le peintre de la renaissance florentineGhirlandaio au Palazzo Vecchio, Florence (1482-1484).
  18.  Figure de proue du navire dénommé le Brennus, datant des années 1880, actuellement exposé au musée national de la Marine.
  19.  Comme en atteste le processus d’acculturation qui voit les aristocrates étrusques envoyer leurs enfants étudier à Rome.
  20.  Comme en témoigne notamment l’attachement de Jules César aux prédictions divinatoires des haruspices, fréquemment proches conseillers du général romain à l’image du devin étrusque Titus Vestricius Spurinna94.
  21.  À ce titre, l’historien et étruscologue Charles Guittard précise que, selon le calendrier étrusque, basé sur l’etrusca disciplina et les textes religieux étrusques, les « Libri Fatales » (ou « Livre des Destins »), le siècle étrusque avait alternativement une longueur de 119 ans et de 123 ans. L’historien ajoute : « Ainsi, les changements de siècles en Étrurie seraient intervenus en 869, 769, 669, 569, 446, 327, 208, 89, 45 av. J.-C.(en admettant une durée de 119 ans pour le viiie siècle) et 19 apr. J.-C. qui marquerait théoriquement la fin du xe siècle. Ce dixième siècle serait le terme historique assigné à la nation étrusque, le dernier siècle. Il marquerait la fin d’un cycle qui ne connaît ni suite ni renouvellement. Il est difficile de préciser comment cette théorie générale s’appliquait pour chacune des cités constituant la dodécapole étrusque et de décider si cette sombre destinée concernait l’ensemble de la nation ».
  22.  C’est-à-dire l’espace médian au sein duquel la civilisation étrusquea subi son ethnogenèse et s’est développée1,6.
  23.  Tels que le volcan gris dit « mont Amiata ».
  24.  Plus précisément les Celtes de la culture de Golasecca.
  25.  Autrement dit en plein cœur de la République romaine.
  26.  C’est-à-dire l’organisation politique territoriale également appelée « dodécapole étrusque ».
  27.  Ici le musée archéologique à ciel ouvert Henri Pradès, localisé dans l’agglomération de la commune de Lattes, dans le département de l’Hérault.
  28.  Plus rarement, les boucliers étrusques sont fabriqués en bronze143.
  29.  Cet élément hoplitique porte, sur sa ventrière, une représentation d’Achille combattant Priam153.
  30.  Les étruscologues confirment également la présence, au sein des troupes étrusques, de scutum— autrement dit un bouclier, également de forme ronde, en bois cerclé de fer. Cet élément défensif est probablement hérité des colonies grecques154,155.
  31.  Statuette en bronze du ve siècle av. J.-C.
  32.  Acrotère à figure de fantassin étrusque, mis au jour dans l’agglomération de la commune de Cerveteri, au sein du faubourg de Vigna Marini-Vitalini. Artefact daté des environs de 510 av. J.-C., ouvragé en terracotta. Ses dimensions sont les suivantes : 60 cm de hauteur, pour 12,8 cm de largeur. D’après le numéro d’inventaire « HIN 25A » du musée de Carlsberg Glyptotek à Copenhague.
  33.  Ce terme est issu de l’adjectif quantitatif grec μόνος (c’est-à-dire seul ou unique), et du nom commun χιλον (signifiant tronc), donnant ainsi : μόνοσχιλον. Ce terme fait référence au type d’embarcation obtenue à partir de l’évidage d’un tronc d’arbre.
  34.  L’élément dénommé « rostre »était, selon Pline l’Ancien, de paternité étrusque177.
  35.  Certains auteurs, tels que Tite-Live (Livre IX, 52, 5-9), Hésychiosd’Alexandrie et le musicien grec Athénée mentionnent et évoquent ce type d’instrument à vent dont se servaient les pirates tyrrhéniens et étrusques. Les textes des anciens permettent d’attribuer l’invention du lituus aux Étrusques176.
  36.  Généralement la céramique, l’argile et la terracotta.
  37.  Reconstitution d’ouvrage conçue dans une essence boisée qui n’est pas d’origine.
  38.  Dans le cas de la manufacturation des boucliers ronds spécifiques à l’équipement logistique et militaire des Étrusques dit clipeus, le bois se voit surtout utilisé pour la partie composant l’âme de l’élément défensif.
  39.  On note cependant que le recours à un élément arborifère concerne notamment les parties constituant les caisses de char.
  40.  Lesquels ont été réutilisés en réemploi de routes commerciales romaines.
  41.  Ce type de céramique appartient à la sériation archéologique dite des « maschera umana ». Artéfact attribué au iiie – iie siècle av. J.-C.
  42.  Ce faciès chrono-culturelcorrespond, peu ou prou, à la culture dite d’Eboli ou à la fin de la culture de Laterza.
  43.  On atteste que le site d’extraction métallifère de Pufluna est devenu le plus important lieu minérifère du territoire étrusque, au cours du ve siècle av. J.-C.4.
  44.  En Étrurie, cet instrument de musique est également connu sous le nom de « phorbeia »281. L’objet prend aussi le nom d’« auloidia »282.
  45.  Ce genre de danse est par exemple représentée sous la forme d’une fresque peinte dans la tombe des Lionnes.
  46.  Ici une danseuse figurant dans la tombe des Lionnes exécutant une chironomie.

Références

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Bibliographie

Article détaillé : Bibliographie sur les Étrusques.

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  • Jacques HeurgonRome et la Méditerranée occidentale jusqu’aux guerres puniques, Paris, PUF, coll. « Nouvelle Clio », 3e éd., 488 p.(ISBN 978-2-130-45701-5)p. 333-336 Document utilisé pour la rédaction de l’article
  • Alain HusLes Étrusques et leur destin, Picard, coll. « Collection empreinte dirigée par Henri Hierche », .Document utilisé pour la rédaction de l’article
  • Jean-Marc IrolloHistoire des Étrusques : l’antique civilisation toscane, VIIIeIer siècle av. J.-C., Paris, Perrin, coll. « Tempus » (no 313), , 212 p.(ISBN 978-2-262-02837-4). 
  • Thierry Piel et Bernard Mineo« Des rois étrusques à la genèse de la république : la construction des récits », dans Thierry Piel et Bernard Mineo, Et Rome devint une république : 509 av. J.-C.vol. HA12, Clermont-Ferrand, Lemme editcoll. « Illustoria / Histoire Ancienne », (ISBN 978-2-917575-26-0ISSN 2116-7117)p. 5 à 52.Document utilisé pour la rédaction de l’article
  • Jean-Paul ThuillierLes Étrusques Histoire d’un peuple, Armand Colin,  Document utilisé pour la rédaction de l’article
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  • Domnique BriquelL’origine lydienne des Étrusques : Histoire de la doctrine dans l’Antiquitévol. 139, Rome, Publications de l’École française de Romecoll. « Mélange de l’École française de Rome », , 588 p. (ISBN 2-7283-0211-1lire en ligne [archive]).Document utilisé pour la rédaction de l’article
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Articles connexes

Personnalités étrusques

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Giacobbe Giusti, Roman navy

 

Giacobbe Giusti, Roman navy

A Roman naval bireme depicted in a relief from the Temple of Fortuna Primigenia in Praeneste (Palastrina),[22] which was built c. 120 BC;[23] exhibited in the Pius-Clementine Museum (Museo Pio-Clementino) in the Vatican Museums.

Giacobbe Giusti, Roman navy

Trireme and Corvus (A Roman warship and an assault bridge, First Punic War)

Giacobbe Giusti, Roman navy

Mosaic of a Roman galley, Bardo MuseumTunisia, 2nd century AD.

 

Giacobbe Giusti, Roman navy

Map of the Roman fleets and major naval bases during the Principate

Giacobbe Giusti, Roman navy

Roman trireme on the mosaic in Tunisia

 

Giacobbe Giusti, Roman navy

Modell einer römischen Flußliburne im Stadtmuseum Pöchlarn (2005, Paul Birbin)

Giacobbe Giusti, Roman navy

Two-banked lburnians of the Danube fleets during Trajan’s Dacian Wars. Casts of reliefs from Trajan’s Column, Rome.

 

The Roman navy (LatinClassislit. ‘fleet’) comprised the naval forces of the ancient Roman state. The navy was instrumental in the Roman conquest of the Mediterranean Basin, but it never enjoyed the prestige of the Roman legions. Throughout their history, the Romans remained a primarily land-based people and relied partially on their more nautically inclined subjects, such as the Greeks and the Egyptians, to build their ships. Because of that, the navy was never completely embraced by the Roman state, and deemed somewhat “un-Roman”.[1]

In antiquity, navies and trading fleets did not have the logistical autonomy that modern ships and fleets possess. Unlike modern naval forces, the Roman navy even at its height never existed as an autonomous service but operated as an adjunct to the Roman army.

During the course of the First Punic War, the Roman navy was massively expanded and played a vital role in the Roman victory and the Roman Republic‘s eventual ascension to hegemony in the Mediterranean Sea. In the course of the first half of the 2nd century BC, Rome went on to destroy Carthage and subdue the Hellenistickingdoms of the eastern Mediterranean, achieving complete mastery of the inland sea, which they called Mare Nostrum. The Roman fleets were again prominent in the 1st century BC in the wars against the pirates, and in the civil wars that brought down the Republic, whose campaigns ranged across the Mediterranean. In 31 BC, the great naval Battle of Actium ended the civil wars culminating in the final victory of Augustus and the establishment of the Roman Empire.

During the Imperial period, the Mediterranean became largely a peaceful “Roman lake”. In the absence of a maritime enemy, the navy was reduced mostly to patrol, anti-piracy and transport duties.[2] The navy also manned and maintained craft on major frontier rivers such as the Rhine and the Danube for supplying the army.

On the fringes of the Empire, in new conquests or, increasingly, in defense against barbarian invasions, the Roman fleets were still engaged in open warfare. The decline of the Empire in the 3rd century took a heavy toll on the navy, which was reduced to a shadow of its former self, both in size and in combat ability. As successive waves of the Völkerwanderung crashed on the land frontiers of the battered Empire, the navy could only play a secondary role. In the early 5th century, the Roman frontiers were breached, and barbarian kingdoms appeared on the shores of the western Mediterranean. One of them, the Vandal Kingdom, raised a navy of its own and raided the shores of the Mediterranean, even sacking Rome, while the diminished Roman fleets were incapable of offering any resistance. The Western Roman Empire collapsed in the late 5th century. The navy of the surviving eastern Roman Empire is known as the Byzantine navy.

History

Early Republic

The exact origins of the Roman fleet are obscure. A traditionally agricultural and land-based society, the Romans rarely ventured out to sea, unlike their Etruscan neighbours.[3] There is evidence of Roman warships in the early 4th century BC, such as mention of a warship that carried an embassy to Delphi in 394 BC, but at any rate, the Roman fleet, if it existed, was negligible.[4] The traditional birth date of the Roman navy is set at ca. 311 BC, when, after the conquest of Campania, two new officials, the duumviri navales classis ornandae reficiendaeque causa, were tasked with the maintenance of a fleet.[5][6] As a result, the Republic acquired its first fleet, consisting of 20 ships, most likely triremes, with each duumvir commanding a squadron of 10 ships.[4][6] However, the Republic continued to rely mostly on her legions for expansion in Italy; the navy was most likely geared towards combating piracy and lacked experience in naval warfare, being easily defeated in 282 BC by the Tarentines.[6][7][8]

This situation continued until the First Punic War: the main task of the Roman fleet was patrolling along the Italian coast and rivers, protecting seaborne trade from piracy. Whenever larger tasks had to be undertaken, such as the naval blockade of a besieged city, the Romans called on the allied Greek cities of southern Italy, the socii navales, to provide ships and crews.[9] It is possible that the supervision of these maritime allies was one of the duties of the four new praetores classici, who were established in 267 BC.[10]

First Punic War

The first Roman expedition outside mainland Italy was against the island of Sicily in 265 BC. This led to the outbreak of hostilities with Carthage, which would last until 241 BC. At the time, the Punic city was the unchallenged master of the western Mediterranean, possessing a long maritime and naval experience and a large fleet. Although Rome had relied on her legions for the conquest of Italy, operations in Sicily had to be supported by a fleet, and the ships available by Rome’s allies were insufficient.[10] Thus in 261 BC, the Roman Senate set out to construct a fleet of 100 quinqueremes and 20 triremes.[9] According to Polybius, the Romans seized a shipwrecked Carthaginian quinquereme, and used it as a blueprint for their own ships.[11] The new fleets were commanded by the annually elected Roman magistrates, but naval expertise was provided by the lower officers, who continued to be provided by the socii, mostly Greeks. This practice was continued until well into the Empire, something also attested by the direct adoption of numerous Greek naval terms.[12][13]

Three-banked (“trireme”) Roman quinquereme with the corvus boarding bridge. The use of the corvus negated the superior Carthaginian naval expertise, and allowed the Romans to establish their naval superiority in the western Mediterranean.

Despite the massive buildup, the Roman crews remained inferior in naval experience to the Carthaginians, and could not hope to match them in naval tactics, which required great maneuverability and experience. They therefore employed a novel weapon which transformed sea warfare to their advantage. They equipped their ships with the corvus, possibly developed earlier by the Syracusans against the Athenians. This was a long plank with a spike for hooking onto enemy ships. Using it as a boarding bridge, marines were able to board an enemy ship, transforming sea combat into a version of land combat, where the Roman legionaries had the upper hand. However, it is believed that the corvus’ weight made the ships unstable, and could capsize a ship in rough seas.[14]

Although the first sea engagement of the war, the Battle of the Lipari Islands in 260 BC, was a defeat for Rome, the forces involved were relatively small. Through the use of the corvus, the fledgling Roman navy under Gaius Duilius won its first major engagement later that year at the Battle of Mylae. During the course of the war, Rome continued to be victorious at sea: victories at Sulci (258 BC) and Tyndaris (257 BC) were followed by the massive Battle of Cape Ecnomus, where the Roman fleet under the consuls Marcus Atilius Regulus and Lucius Manlius inflicted a severe defeat on the Carthaginians. This string of successes allowed Rome to push the war further across the sea to Africa and Carthage itself. Continued Roman success also meant that their navy gained significant experience, although it also suffered a number of catastrophic losses due to storms, while conversely, the Carthaginian navy suffered from attrition.[14]

The Battle of Drepana in 249 BC resulted in the only major Carthaginian sea victory, forcing the Romans to equip a new fleet from donations by private citizens. In the last battle of the war, at Aegates Islands in 241 BC, the Romans under Gaius Lutatius Catulusdisplayed superior seamanship to the Carthaginians, notably using their rams rather than the now-abandoned corvus to achieve victory.[14]

Illyria and the Second Punic War

Roman as coin of the second half of the 3rd century BC, featuring the prow of a galley, most likely a quinquereme. Several similar issues are known, illustrating the importance of naval power during that period of Rome’s history.

After the Roman victory, the balance of naval power in the Western Mediterranean had shifted from Carthage to Rome.[15] This ensured Carthaginian acquiescence to the conquest of Sardinia and Corsica, and also enabled Rome to deal decisively with the threat posed by the Illyrian pirates in the Adriatic. The Illyrian Warsmarked Rome’s first involvement with the affairs of the Balkan peninsula.[16] Initially, in 229 BC, a fleet of 200 warships was sent against Queen Teuta, and swiftly expelled the Illyrian garrisons from the Greek coastal cities of modern-day Albania.[15] Ten years later, the Romans sent another expedition in the area against Demetrius of Pharos, who had rebuilt the Illyrian navy and engaged in piracy up into the Aegean. Demetrius was supported by Philip V of Macedon, who had grown anxious at the expansion of Roman power in Illyria.[17] The Romans were again quickly victorious and expanded their Illyrian protectorate, but the beginning of the Second Punic War (218–201 BC) forced them to divert their resources westwards for the next decades.

Due to Rome’s command of the seas, Hannibal, Carthage’s great general, was forced to eschew a sea-borne invasion, instead choosing to bring the war over land to the Italian peninsula.[18] Unlike the first war, the navy played little role on either side in this war. The only naval encounters occurred in the first years of the war, at Lilybaeum (218 BC) and the Ebro River (217 BC), both resulting Roman victories. Despite an overall numerical parity, for the remainder of the war the Carthaginians did not seriously challenge Roman supremacy. The Roman fleet was hence engaged primarily with raiding the shores of Africa and guarding Italy, a task which included the interception of Carthaginian convoys of supplies and reinforcements for Hannibal’s army, as well as keeping an eye on a potential intervention by Carthage’s ally, Philip V.[19] The only major action in which the Roman fleet was involved was the siege of Syracuse in 214–212 BC with 130 ships under Marcus Claudius Marcellus. The siege is remembered for the ingenious inventions of Archimedes, such as mirrors that burned ships or the so-called “Claw of Archimedes“, which kept the besieging army at bay for two years.[20] A fleet of 160 vessels was assembled to support Scipio Africanus‘ army in Africa in 202 BC, and, should his expedition fail, evacuate his men. In the event, Scipio achieved a decisive victory at Zama, and the subsequent peace stripped Carthage of its fleet.[21]

Operations in the East

A Roman naval bireme depicted in a relief from the Temple of Fortuna Primigenia in Praeneste (Palastrina),[22] which was built c. 120 BC;[23] exhibited in the Pius-Clementine Museum (Museo Pio-Clementino) in the Vatican Museums.

Rome was now the undisputed master of the Western Mediterranean, and turned her gaze from defeated Carthage to the Hellenistic world. Small Roman forces had already been engaged in the First Macedonian War, when, in 214 BC, a fleet under Marcus Valerius Laevinus had successfully thwarted Philip V from invading Illyria with his newly built fleet. The rest of the war was carried out mostly by Rome’s allies, the Aetolian League and later the Kingdom of Pergamon, but a combined Roman–Pergamene fleet of ca. 60 ships patrolled the Aegean until the war’s end in 205 BC. In this conflict, Rome, still embroiled in the Punic War, was not interested in expanding her possessions, but rather in thwarting the growth of Philip’s power in Greece. The war ended in an effective stalemate, and was renewed in 201 BC, when Philip V invaded Asia Minor. A naval battle off Chios ended in a costly victory for the Pergamene–Rhodianalliance, but the Macedonian fleet lost many warships, including its flagship, a deceres.[24] Soon after, Pergamon and Rhodes appealed to Rome for help, and the Republic was drawn into the Second Macedonian War. In view of the massive Roman naval superiority, the war was fought on land, with the Macedonian fleet, already weakened at Chios, not daring to venture out of its anchorage at Demetrias.[24]After the crushing Roman victory at Cynoscephalae, the terms imposed on Macedon were harsh, and included the complete disbandment of her navy.

Almost immediately following the defeat of Macedon, Rome became embroiled in a war with the Seleucid Empire. This war too was decided mainly on land, although the combined Roman–Rhodian navy also achieved victories over the Seleucids at Myonessus and Eurymedon. These victories, which were invariably concluded with the imposition of peace treaties that prohibited the maintenance of anything but token naval forces, spelled the disappearance of the Hellenistic royal navies, leaving Rome and her allies unchallenged at sea. Coupled with the final destruction of Carthage, and the end of Macedon’s independence, by the latter half of the 2nd century BC, Roman control over all of what was later to be dubbed mare nostrum (“our sea”) had been established. Subsequently, the Roman navy was drastically reduced, depending on its Socii navales.[25]

Late Republic

Mithridates and the pirate threat

Pompey the Great. His swift and decisive campaign against the pirates re-established Rome’s control over the Mediterranean sea lanes.

In the absence of a strong naval presence however, piracyflourished throughout the Mediterranean, especially in Cilicia, but also in Crete and other places, further reinforced by money and warships supplied by King Mithridates VI of Pontus, who hoped to enlist their aid in his wars against Rome.[26] In the First Mithridatic War (89–85 BC), Sulla had to requisition ships wherever he could find them to counter Mithridates’ fleet. Despite the makeshift nature of the Roman fleet however, in 86 BC Lucullus defeated the Pontic navy at Tenedos.[27]

Immediately after the end of the war, a permanent force of ca. 100 vessels was established in the Aegean from the contributions of Rome’s allied maritime states. Although sufficient to guard against Mithridates, this force was totally inadequate against the pirates, whose power grew rapidly.[27] Over the next decade, the pirates defeated several Roman commanders, and raided unhindered even to the shores of Italy, reaching Rome’s harbor, Ostia.[28] According to the account of Plutarch, “the ships of the pirates numbered more than a thousand, and the cities captured by them four hundred.”[29] Their activity posed a growing threat for the Roman economy, and a challenge to Roman power: several prominent Romans, including two praetors with their retinue and the young Julius Caesar, were captured and held for ransom. Perhaps most important of all, the pirates disrupted Rome’s vital lifeline, namely the massive shipments of grain and other produce from Africa and Egypt that were needed to sustain the city’s population.[30]

The resulting grain shortages were a major political issue, and popular discontent threatened to become explosive. In 74 BC, with the outbreak of the Third Mithridatic WarMarcus Antonius (the father of Mark Antony) was appointed praetor with extraordinary imperiumagainst the pirate threat, but signally failed in his task: he was defeated off Crete in 72 BC, and died shortly after.[31] Finally, in 67 BC the Lex Gabinia was passed in the Plebeian Council, vesting Pompeywith unprecedented powers and authorizing him to move against them.[32] In a massive and concerted campaign, Pompey cleared the seas from the pirates in only three months.[25][33] Afterwards, the fleet was reduced again to policing duties against intermittent piracy.

Caesar and the Civil Wars

In 56 BC, for the first time a Roman fleet engaged in battle outside the Mediterranean. This occurred during Julius Caesar‘s Gallic Wars, when the maritime tribe of the Veneti rebelled against Rome. Against the Veneti, the Romans were at a disadvantage, since they did not know the coast, and were inexperienced in fighting in the open sea with its tides and currents.[34] Furthermore, the Veneti ships were superior to the light Roman galleys. They were built of oak and had no oars, being thus more resistant to ramming. In addition, their greater height gave them an advantage in both missile exchanges and boarding actions.[35] In the event, when the two fleets encountered each other in Quiberon Bay, Caesar’s navy, under the command of D. Brutus, resorted to the use of hooks on long poles, which cut the halyards supporting the Veneti sails.[36] Immobile, the Veneti ships were easy prey for the legionaries who boarded them, and fleeing Veneti ships were taken when they became becalmed by a sudden lack of winds.[37] Having thus established his control of the English Channel, in the next years Caesar used this newly built fleet to carry out two invasions of Britain.

Silver denarius struck by Sextus Pompeius in 44–43 BC, featuring a bust of Pompey the Great and a Roman warship.

The last major campaigns of the Roman navy in the Mediterranean until the late 3rd century AD would be in the civil wars that ended the Republic. In the East, the Republican faction quickly established its control, and Rhodes, the last independent maritime power in the Aegean, was subdued by Gaius Cassius Longinus in 43 BC, after its fleet was defeated off Kos. In the West, against the triumvirs stood Sextus Pompeius, who had been given command of the Italian fleet by the Senate in 43 BC. He took control of Sicily and made it his base, blockading Italy and stopping the politically crucial supply of grain from Africa to Rome.[38]After suffering a defeat from Sextus in 42 BC, Octavian initiated massive naval armaments, aided by his closest associate, Marcus Agrippa: ships were built at Ravenna and Ostia, the new artificial harbor of Portus Julius built at Cumae, and soldiers and rowers levied, including over 20,000 manumitted slaves.[39] Finally, Octavian and Agrippa defeated Sextus in the Battle of Naulochus in 36 BC, putting an end to all Pompeian resistance.

The Battle of Actium, by Laureys a Castro, painted 1672.

Octavian’s power was further enhanced after his victory against the combined fleets of Mark Antony and Cleopatra, Queen of Egypt, in the Battle of Actium in 31 BC, where Antony had assembled 500 ships against Octavian’s 400 ships.[40] This last naval battle of the Roman Republic definitively established Octavian as the sole ruler over Rome and the Mediterranean world. In the aftermath of his victory, he formalized the Fleet’s structure, establishing several key harbors in the Mediterranean (see below). The now fully professional navy had its main duties consist of protecting against piracy, escorting troops and patrolling the river frontiers of Europe. It remained however engaged in active warfare in the periphery of the Empire.

Principate

Operations under Augustus

Under Augustus and after the conquest of Egypt there were increasing demands from the Roman economy to extend the trade lanes to India. The Arabian control of all sea routes to India was an obstacle. One of the first naval operations under princeps Augustus was therefore the preparation for a campaign on the Arabian Peninsula. Aelius Gallus, the prefect of Egypt ordered the construction of 130 transports and subsequently carried 10,000 soldiers to Arabia.[41] But the following march through the desert towards Yemen failed and the plans for control of the Arabian peninsula had to be abandoned.

At the other end of the Empire, in Germania, the navy played an important role in the supply and transport of the legions. In 15 BC an independent fleet was installed at the Lake Constance. Later, the generals Drusus and Tiberius used the Navy extensively, when they tried to extend the Roman frontier to the Elbe. In 12 BC Drususordered the construction of a fleet of 1,000 ships and sailed them along the Rhine into the North Sea.[42] The Frisii and Chauci had nothing to oppose the superior numbers, tactics and technology of the Romans. When these entered the river mouths of Weser and Ems, the local tribes had to surrender.

In 5 BC the Roman knowledge concerning the North and Baltic Sea was fairly extended during a campaign by Tiberius, reaching as far as the Elbe: Plinius describes how Roman naval formations came past Heligoland and set sail to the north-eastern coast of Denmark, and Augustus himself boasts in his Res Gestae: “My fleet sailed from the mouth of the Rhine eastward as far as the lands of the Cimbri to which, up to that time, no Roman had ever penetrated either by land or by sea…”.[43] The multiple naval operations north of Germania had to be abandoned after the battle of the Teutoburg Forest in the year 9 AD.

Julio-Claudian dynasty

In the years 15 and 16, Germanicus carried out several fleet operations along the rivers Rhine and Ems, without permanent results due to grim Germanic resistance and a disastrous storm.[44] By 28, the Romans lost further control of the Rhine mouth in a succession of Frisian insurgencies. From 43 to 85, the Roman navy played an important role in the Roman conquest of Britain. The classis Germanica rendered outstanding services in multitudinous landing operations. In 46, a naval expedition made a push deep into the Black Sea region and even travelled on the Tanais. In 47 a revolt by the Chauci, who took to piratical activities along the Gallic coast, was subdued by Gnaeus Domitius Corbulo.[45] By 57 an expeditionary corps reached Chersonesos (see Charax, Crimea).

It seems that under Nero, the navy obtained strategically important positions for trading with India; but there was no known fleet in the Red Sea. Possibly, parts of the Alexandrian fleet were operating as escorts for the Indian trade. In the Jewish revolt, from 66 to 70, the Romans were forced to fight Jewish ships, operating from a harbour in the area of modern Tel Aviv, on Israel‘s Mediterranean coast. In the meantime several flotilla engagements on the Sea of Galilee took place.

In 68, as his reign became increasingly insecure, Nero raised legio I Adiutrix from sailors of the praetorian fleets. After Nero’s overthrow, in 69, the “Year of the four emperors“, the praetorian fleets supported Emperor Otho against the usurper Vitellius,[46] and after his eventual victory, Vespasian formed another legion, legio II Adiutrix, from their ranks.[47] Only in the Pontus did Anicetus, the commander of the Classis Pontica, support Vitellius. He burned the fleet, and sought refuge with the Iberian tribes, engaging in piracy. After a new fleet was built, this revolt was subdued.[48]

Flavian, Antonine and Severan dynasties

Giacobbe Giusti, Roman navy

Two-banked lburnians of the Danube fleets during Trajan’s Dacian Wars. Casts of reliefs from Trajan’s Column, Rome.

 

 

Mosaic of a Roman galley, Bardo MuseumTunisia, 2nd century AD.

During the Batavian rebellion of Gaius Julius Civilis (69–70), the rebels got hold of a squadron of the Rhine fleet by treachery,[49] and the conflict featured frequent use of the Roman Rhine flotilla. In the last phase of the war, the British fleet and legio XIVwere brought in from Britain to attack the Batavian coast, but the Cananefates, allies of the Batavians, were able to destroy or capture a large part of the fleet.[50] In the meantime, the new Roman commander, Quintus Petillius Cerialis, advanced north and constructed a new fleet. Civilis attempted only a short encounter with his own fleet, but could not hinder the superior Roman force from landing and ravaging the island of the Batavians, leading to the negotiation of a peace soon after.[51]

In the years 82 to 85, the Romans under Gnaeus Julius Agricolalaunched a campaign against the Caledonians in modern Scotland. In this context the Roman navy significantly escalated activities on the eastern Scottish coast.[52] Simultaneously multiple expeditions and reconnaissance trips were launched. During these the Romans would capture the Orkney Islands (Orcades) for a short period of time and obtained information about the Shetland Islands.[53] There is some speculation about a Roman landing in Ireland, based on Tacitus reports about Agricola contemplating the island’s conquest,[54] but no conclusive evidence to support this theory has been found.

Under the Five Good Emperors the navy operated mainly on the rivers; so it played an important role during Trajan‘s conquest of Daciaand temporarily an independent fleet for the Euphrates and Tigrisrivers was founded. Also during the wars against the Marcomanni confederation under Marcus Aurelius several combats took place on the Danube and the Tisza.

Under the aegis of the Severan dynasty, the only known military operations of the navy were carried out under Septimius Severus, using naval assistance on his campaigns along the Euphrates and Tigris, as well as in Scotland. Thereby Roman ships reached inter aliathe Persian Gulf and the top of the British Isles.

3rd century crisis

As the 3rd century dawned, the Roman Empire was at its peak. In the Mediterranean, peace had reigned for over two centuries, as piracy had been wiped out and no outside naval threats occurred. As a result, complacency had set in: naval tactics and technology were neglected, and the Roman naval system had become moribund.[55] After 230 however and for fifty years, the situation changed dramatically. The so-called “Crisis of the Third Century” ushered a period of internal turmoil, and the same period saw a renewed series of seaborne assaults, which the imperial fleets proved unable to stem.[56] In the West, Pictsand Irish ships raided Britain, while the Saxons raided the North Sea, forcing the Romans to abandon Frisia.[56] In the East, the Goths and other tribes from modern Ukraine raided in great numbers over the Black Sea.[57] These invasions began during the rule of Trebonianus Gallus, when for the first time Germanic tribes built up their own powerful fleet in the Black Sea. Via two surprise attacks (256) on Roman naval bases in the Caucasus and near the Danube, numerous ships fell into the hands of the Germans, whereupon the raids were extended as far as the Aegean SeaByzantiumAthensSparta and other towns were plundered and the responsible provincial fleets were heavily debilitated. It was not until the attackers made a tactical error, that their onrush could be stopped.

In 267–270 another, much fiercer series of attacks took place. A fleet composed of Heruli and other tribes raided the coasts of Thrace and the Pontus. Defeated off Byzantium by general Venerianus,[58] the barbarians fled into the Aegean, and ravaged many islands and coastal cities, including Athens and Corinth. As they retreated northwards over land, they were defeated by Emperor Gallienus at Nestos.[59] However, this was merely the prelude to an even larger invasion that was launched in 268/269: several tribes banded together (the Historia Augusta mentions Scythians, GreuthungiTervingiGepids, Peucini, Celts and Heruli) and allegedly 2,000 ships and 325,000 men strong,[60] raided the Thracian shore, attacked Byzantium and continued raiding the Aegean as far as Crete, while the main force approached Thessalonica. Emperor Claudius II however was able to defeat them at the Battle of Naissus, ending the Gothic threat for the time being.[61]

Barbarian raids also increased along the Rhine frontier and in the North SeaEutropius mentions that during the 280s, the sea along the coasts of the provinces of Belgica and Armorica was “infested with Franks and Saxons”. To counter them, Maximian appointed Carausiusas commander of the British Fleet.[62] However, Carausius rose up in late 286 and seceded from the Empire with Britannia and parts of the northern Gallic coast.[63] With a single blow Roman control of the channel and the North Sea was lost, and emperor Maximinus was forced to create a completely new Northern Fleet, but in lack of training it was almost immediately destroyed in a storm.[64] Only in 293, under Caesar Constantius Chlorus did Rome regain the Gallic coast. A new fleet was constructed in order to cross the Channel,[65]and in 296, with a concentric attack on Londinium the insurgent province was retaken.[66]

Late antiquity

By the end of the 3rd century, the Roman navy had declined dramatically. Although Emperor Diocletian is held to have strengthened the navy, and increased its manpower from 46,000 to 64,000 men,[67] the old standing fleets had all but vanished, and in the civil wars that ended the Tetrarchy, the opposing sides had to mobilize the resources and commandeered the ships of the Eastern Mediterranean port cities.[57] These conflicts thus brought about a renewal of naval activity, culminating in the Battle of the Hellespont in 324 between the forces of Constantine I under Caesar Crispus and the fleet of Licinius, which was the only major naval confrontation of the 4th century. Vegetius, writing at the end of the 4th century, testifies to the disappearance of the old praetorian fleets in Italy, but comments on the continued activity of the Danube fleet.[68] In the 5th century, only the eastern half of the Empire could field an effective fleet, as it could draw upon the maritime resources of Greece and the Levant. Although the Notitia Dignitatum still mentions several naval units for the Western Empire, these were apparently too depleted to be able to carry out much more than patrol duties.[69] At any rate, the rise of the naval power of the Vandal Kingdom under Geiseric in North Africa, and its raids in the Western Mediterranean, were practically uncontested.[57] Although there is some evidence of West Roman naval activity in the first half of the 5th century, this is mostly confined to troop transports and minor landing operations.[68] The historian Priscus and Sidonius Apollinaris affirm in their writings that by the mid-5th century, the Western Empire essentially lacked a war navy.[70]Matters became even worse after the disastrous failure of the fleets mobilized against the Vandals in 460 and 468, under the emperors Majorian and Anthemius.

For the West, there would be no recovery, as the last Western Emperor, Romulus Augustulus, was deposed in 476. In the East however, the classical naval tradition survived, and in the 6th century, a standing navy was reformed.[57] The East Roman (Byzantine) navywould remain a formidable force in the Mediterranean until the 11th century.

Organization

Crews

Roman warship on a denarius of Mark Antony

The bulk of a galley’s crew was formed by the rowers, the remiges (sing. remex) or eretai(sing. eretēs) in Greek. Despite popular perceptions, the Roman fleet, and ancient fleets in general, relied throughout their existence on rowers of free status, and not on galley slaves. Slaves were employed only in times of pressing manpower demands or extreme emergency, and even then, they were freed first.[71] In Imperial times, non-citizen freeborn provincials (peregrini), chiefly from nations with a maritime background such as Greeks, Phoenicians, Syrians and Egyptians, formed the bulk of the fleets’ crews.[71][72]

During the early Principate, a ship’s crew, regardless of its size, was organized as a centuria. Crewmen could sign on as marines (Called Marinus), rowers/seamen, craftsmen and various other jobs, though all personnel serving in the imperial fleet were classed as milites(“soldiers”), regardless of their function; only when differentiation with the army was required, were the adjectives classiarius or classicusadded. Along with several other instances of prevalence of army terminology, this testifies to the lower social status of naval personnel, considered inferior to the auxiliaries and the legionaries.[71] Emperor Claudius first gave legal privileges to the navy’s crewmen, enabling them to receive Roman citizenship after their period of service.[73] This period was initially set at a minimum of 26 years (one year more than the legions), and was later expanded to 28. Upon honorable discharge (honesta missio), the sailors received a sizable cash payment as well.[74]

As in the army, the ship’s centuria was headed by a centurion with an optio as his deputy, while a beneficiarius supervised a small administrative staff.[13] Among the crew were also a number of principales (junior officers) and immunes (specialists exempt from certain duties). Some of these positions, mostly administrative, were identical to those of the army auxiliaries, while some (mostly of Greek provenance) were peculiar to the fleet. An inscription from the island of Cos, dated to the First Mithridatic War, provides us with a list of a ship’s officers, the nautae: the gubernator (kybernētēs in Greek) was the helmsman or pilot, the celeusta (keleustēs in Greek) supervised the rowers, a proreta (prōreus in Greek) was the look-out stationed at the bow, a pentacontarchos was apparently a junior officer, and an iatros (Lat. medicus), the ship’s doctor.[75]

Each ship was commanded by a trierarchus, whose exact relationship with the ship’s centurion is unclear. Squadrons, most likely of ten ships each, were put under a nauarchus, who often appears to have risen from the ranks of the trierarchi.[71][76][77] The post of nauarchus archigubernes or nauarchus princeps appeared later in the Imperial period, and functioned either as a commander of several squadrons or as an executive officer under a civilian admiral, equivalent to the legionary primus pilus.[78][79] All these were professional officers, usually peregrini, who had a status equal to an auxiliary centurion (and were thus increasingly called centuriones [classiarii] after ca. 70 AD).[80] Until the reign of Antoninus Pius, their careers were restricted to the fleet.[13] Only in the 3rd century were these officers equated to the legionary centurions in status and pay, and could henceforth be transferred to a similar position in the legions.[81]

High Command

During the Republic, command of a fleet was given to a serving magistrate or promagistrate, usually of consular or praetorian rank.[82]In the Punic Wars for instance, one consul would usually command the fleet, and another the army. In the subsequent wars in the Eastern Mediterranean, praetors would assume the command of the fleet. However, since these men were political appointees, the actual handling of the fleets and of separate squadrons was entrusted to their more experienced legates and subordinates. It was therefore during the Punic Wars that the separate position of praefectus classis (“fleet prefect”) first appeared.[83]

Initially subordinate to the magistrate in command, after the fleet’s reorganization by Augustus, the praefectus classis became a procuratorial position in charge of each of the permanent fleets. These posts were initially filled either from among the equestrian class, or, especially under Claudius, from the Emperor’s freedmen, thus securing imperial control over the fleets.[84] From the period of the Flavian emperors, the status of the praefectura was raised, and only equestrians with military experience who had gone through the militia equestri were appointed.[78][84] Nevertheless, the prefects remained largely political appointees, and despite their military experience, usually in command of army auxiliary units, their knowledge of naval matters was minimal, forcing them to rely on their professional subordinates.[74] The difference in importance of the fleets they commanded was also reflected by the rank and the corresponding pay of the commanders. The prefects of the two praetorian fleets were ranked procuratores ducenarii, meaning they earned 200,000 sesterces annually, the prefects of the Classis Germanica, the Classis Britannica and later the Classis Pontica were centenarii (i.e. earning 100,000 sesterces), while the other fleet prefects were sexagenarii(i.e. they received 60,000 sesterces).[85]

Ship types

Model of a Roman bireme

The generic Roman term for an oar-driven galley warship was “long ship” (Latin: navis longa, Greek: naus makra), as opposed to the sail-driven navis oneraria(from onus, oneris: burden), a merchant vessel, or the minor craft (navigia minora) like the scapha.[86]

The navy consisted of a wide variety of different classes of warships, from heavy polyremes to light raiding and scouting vessels. Unlike the rich Hellenistic Successor kingdoms in the East however, the Romans did not rely on heavy warships, with quinqueremes (Gk. pentērēs), and to a lesser extent quadriremes (Gk. tetrērēs) and triremes (Gk. triērēs) providing the mainstay of the Roman fleets from the Punic Wars to the end of the Civil Wars.[87] The heaviest vessel mentioned in Roman fleets during this period was the hexareme, of which a few were used as flagships.[88] Lighter vessels such as the liburnians and the hemiolia, both swift types invented by pirates, were also adopted as scouts and light transport vessels.

During the final confrontation between Octavian and Mark Antony, Octavian’s fleet was composed of quinqueremes, together with some “sixes” and many triremes and liburnians, while Antony, who had the resources of Ptolemaic Egypt to draw upon,[87] fielded a fleet also mostly composed of quinqueremes, but with a sizeable complement of heavier warships, ranging from “sixes” to “tens” (Gk. dekērēs).[89][90]Later historical tradition made much of the prevalence of lighter and swifter vessels in Octavian’s fleet,[91] with Vegetius even explicitly ascribing Octavian’s victory to the liburnians.[92]

Reconstruction of a late Roman navis lusoria at Mainz

This prominence of lighter craft in the historical narrative is perhaps best explained in light of subsequent developments. After Actium, the operational landscape had changed: for the remainder of the Principate, no opponent existed to challenge Roman naval hegemony, and no massed naval confrontation was likely. The tasks at hand for the Roman navy were now the policing of the Mediterranean waterways and the border rivers, suppression of piracy, and escort duties for the grain shipments to Rome and for imperial army expeditions. Lighter ships were far better suited to these tasks, and after the reorganization of the fleet following Actium, the largest ship kept in service was a hexareme, the flagship of the Classis Misenensis. The bulk of the fleets was composed of the lighter triremes and liburnians (Latin: liburna, Greek: libyrnis), with the latter apparently providing the majority of the provincial fleets.[93] In time, the term “liburnian” came to mean “warship” in a generic sense.[25]

In addition, there were smaller oared vessels, such as the navis actuaria, with 30 oars (15 on each bank), a ship primarily used for transport in coastal and fluvial operations, for which its shallow draught and flat keel were ideal. In late antiquity, it was succeeded in this role by the navis lusoria (“playful ship”), which was extensively used for patrols and raids by the legionary flotillas in the Rhine and Danube frontiers.

Roman ships were commonly named after gods (MarsIuppiterMinervaIsis), mythological heroes (Hercules), geographical maritime features such as Rhenus or Oceanus, concepts such as Harmony, Peace, Loyalty, Victory (ConcordiaPaxFidesVictoria) or after important events (Dacicus for the Trajan’s Dacian Wars or Salaminafor the Battle of Salamis).[94] They were distinguished by their figurehead (insigne or parasemum),[95] and, during the Civil Wars at least, by the paint schemes on their turrets, which varied according to each fleet.[96]

Armament and tactics

Ballistae on a Roman ship

In classical antiquity, a ship’s main weapon was the ram(rostra, hence the name navis rostrata for a warship), which was used to sink or immobilize an enemy ship by holing its hull. Its use, however, required a skilled and experienced crew and a fast and agile ship like a trireme or quinquereme. In the Hellenistic period, the larger navies came instead to rely on greater vessels. This had several advantages: the heavier and sturdier construction lessened the effects of ramming, and the greater space and stability of the vessels allowed the transport not only of more marines, but also the placement of deck-mounted ballistae and catapults.[97] Although the ram continued to be a standard feature of all warships and ramming the standard mode of attack, these developments transformed the role of a warship: from the old “manned missile”, designed to sink enemy ships, they became mobile artillery platforms, which engaged in missile exchange and boarding actions. The Romans in particular, being initially inexperienced at sea combat, relied upon boarding actions through the use of the corvus. Although it brought them some decisive losses, it was discontinued because it tended to unbalance the quinqueremes in high seas; two Roman fleets are recorded to have been lost during storms in the First Punic War.[98]

During the Civil Wars, a number of technical innovations, which are attributed to Agrippa,[99] took place: the harpax, a catapult-fired grappling hook, which was used to clamp onto an enemy ship, reel it in and board it, in a much more efficient way than with the old corvus, and the use of collapsible fighting towers placed one apiece bow and stern, which were used to provide the boarders with supporting fire.[100]

Fleets

Principate period

Map of the Roman fleets and major naval bases during the Principate

After the end of the civil wars, Augustus reduced and reorganized the Roman armed forces, including the navy. A large part of the fleet of Mark Antony was burned, and the rest was withdrawn to a new base at Forum Iulii (modern Fréjus),[101] which remained operative until the reign of Claudius.[102] However, the bulk of the fleet was soon subdivided into two praetorian fleets at Misenumand Ravenna, supplemented by a growing number of minor ones in the provinces, which were often created on an ad hoc basis for specific campaigns. This organizational structure was maintained almost unchanged until the 4th century.

Praetorian fleets

The two major fleets were stationed in Italy and acted as a central naval reserve, directly available to the Emperor (hence the designation “praetorian”). In the absence of any naval threat, their duties mostly involved patrolling and transport duties. These were not confined to the waters around Italy, but throughout the Mediterranean. There is epigraphic evidence for the presence of sailors of the two praetorian fleets at Piraeus and Syria. These two fleets were:

Provincial fleets[edit]

The various provincial fleets were smaller than the praetorian fleets and composed mostly of lighter vessels. Nevertheless, it was these fleets that saw action, in full campaigns or raids on the periphery of the Empire.